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Johann Rudolf Wolf

(Fällanden, 07-07-1816 / Zúrich, 06-12-1893)

 

 

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Por David Oviedo.

Asociación Larense de Astronomía, ALDA.

 

 

Johann Rudolf Wolf, fue un eminente astrónomo suizo, notable por sus diversos aportes en el estudio de la física solar, en particular de la descripción fenomenológica de las manchas solares, es considerado uno de los pioneros en la investigación astronómica en Suiza por sus diversas contribuciones científicas y por su prolífico trabajo como escritor en Astronomía, Física y Matemáticas.

 

Nacido en 1816, en la pequeña comuna de Fällanden, ubicado en el Cantón de Zúrich, parte de la región germanoparlante al norte de Suiza. La formación básica en ciencias que tuvo Wolf, fue en el seno de la Universidad de Zúrich, en donde recibe una sólida instrucción en cálculo y estadística, por parte del reconocido matemático Joseph Raabe (1801-1859), célebre por haber enunciado el criterio de convergencia de las sucesiones infinitas.

 

Wolf obtiene su formación especializada en Astronomía y refuerza sus conocimientos de Matemáticas, en los centros universitarios de Viena y Berlín, en donde llega a recibir clases del director del Observatorio de Berlín, el astrónomo Johann Encke (1791-1865), reconocido por el descubrimiento del cometa Encke. Durante su estancia en la ciudad de Berlín, también asiste regularmente a las clases ofrecidas por el matemático Johann Dirichlet (1805-1859). Tras su ciclo de formación, viaja en 1839 a Berna, en donde se convierte en profesor de Astronomía para el centro universitario de esa ciudad.

 

Como catedrático en la Universidad de Berna, Wolf se interesa en los emergentes estudios sobre actividad solar, propuestos por el farmacéutico y astrónomo aficionado alemán Samuel Heinrich Schwabe (1789-1875), quien establece la existencia de un ciclo de actividad de 11 años, vinculado a los distintos procesos oscilatorios que ocurren en las capas relacionadas con la fotosfera solar y en las que participa el campo magnético del Sol.

 

A partir de la investigación de Schwabe, Wolf logra desarrollar un método para medir la actividad solar a través del conteo del número de manchas solares observadas, convirtiéndose en una importante herramienta que permitió trazar las primeras curvas de actividad solar. El principal argumento del método de Wolf, se basa en un índice denominado número de Wolf (en ocasiones llamado International Sunspot Number, Número de manchas relativas o Número de Zúrich), el cual se computa como un índice diario de actividad solar y se determina a partir de la siguiente ecuación:

 

Número de Wolf. En donde s representa el número de manchas individuales, g es el número de grupos de la mancha solar y k es un factor instrumental. Todavía se sigue empleando para estudiar la actividad solar contando las manchas solares y los grupos de manchas solares.

 

Es de poco valor la medición del número de manchas solares sin una evaluación de carácter sistemático y Wolf conocía esta información, de modo que uno de los elementos más importantes de su estudio heliofísico, es el tratamiento de datos que empleó, ya que no solo se limitó a registrar los datos provenientes de sus propias observaciones, sino que recurrió en gran medida al amplio registro histórico de observaciones solares, desde 1610 (fecha de introducción del telescopio), al recopilar toda esta cantidad de datos y por su robusta formación en estadística, pudo determinar un patrón cíclico que coincidía con las hipótesis de Schwabe y logra calcular la duración del ciclo, ubicándolo en 11.1 años.

 

Una faceta poco conocida del trabajo científico de Rudolf Wolf, son sus aportes y estudios en matemáticas, en ese sentido, realiza una serie de investigaciones sobre probabilidad y estadística, herramientas que en el pasado fueron cruciales para comprobar eficazmente la validez de sus tratamientos de datos y método para evaluar el ciclo solar,  permitiéndole en 1843 publicar unos interesantes artículos sobre el problema de la aguja de Buffon y la estimación del valor del número .

 

Con la publicación de sus trabajos en heliofísica, en 1847 es propuesto para la dirección del Observatorio Astronómico de Berna, tras su estancia de ocho años en el cargo de director, abandona la capital suiza para volver a la ciudad de Zúrich, en donde se convierte en catedrático de Astronomía para la escuela politécnica.

 

Durante el primer bienio de la década de 1850, se extenderían cuatro trabajos distintos sobre la relación existente entre la actividad solar y la actividad geomagnética, una de las publicaciones fue realizada por Wolf, quien aprovechó su experiencia previa sobre la actividad solar para postular la existencia de una relación con la fenomenología geomagnética; en paralelo ese estudio fue realizado por otros tres científicos: el astrónomo alemán de ascendencia escocesa Johann von Lamont (1805-1879), el astrónomo suizo Jean Alfred Gaultier (1793-1881) y el astrónomo irlandés Edward Sabine (1788-1883). Junto a Wolf, este cuarteto seria reconocido por la historia, como los descubridores del ciclo de actividad magnética terrestre.

 

Composición, Rudolf Wolf. Extraído de: http://www.library.ethz.ch/en/Ressourcen/Digitale-Bibliothek/Natur-Technik/Astronomie-und-Sonnenforschung-Rudolf-Wolf-und-sein-Erbe

 

Entre los honores recibidos por Wolf, se encuentra la admisión como miembro de la Royal Society en 1864 y en 1885 se convirtió en miembro de la Academia de Ciencias de Francia. Rudolf Wolf, se mantuvo en Zúrich como profesor de Astronomía y director de la biblioteca de la universidad hasta su muerte en diciembre de 1893.

 

 

Referencias

O’ Connor, J. J. Robertson, E.F. Johann Rudolf Wolf. [Artículo en línea] Disponible: https://mathshistory.st-andrews.ac.uk/Biographies/Wolf/

Rudolf Wolf (1816-1893). [Artículo en línea] Disponible: https://collegium.ethz.ch/en/about-us/semper-observatory/rudolf-wolf-1816-1893/