A  S  T  R  O  B  I  O  G  R  A  F  I  A  S 


 

Clyde William Tombaugh

(Streator, 04-02-1906 / Las Cruces 17-01-1997)

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Por Emperatriz Guerrero.

Asociación Larense de Astronomía, ALDA.

 

Clyde William Tombaugh fue un astrónomo estadounidense descubridor del planeta enano Plutón y con éste, de la llamada tercera zona del Sistema Solar.

 

Nacido en una granja cercana a Streator  (condado LaSalle, Illinois),  fue hijo de Muron y Adelle Tombaugh. En 1922 se mudó con su familia a una granja en los alrededores de Burdett (Kansas), donde cursó sus estudios secundarios, graduándose en 1925 de la Burdett High School. En esa época, sin acceso a radio y con una biblioteca pública a 48 km de distancia, se entretenía haciendo ejercicios de aritmética. Compartía con su padre el interés por la Astronomía, y atraído por los telescopios, aprendió a usarlos por su cuenta.  Su primer telescopio fue uno comercial de 2,5 pulgadas (6,35 cm) y, posteriormente, en 1928, comenzó a pulir sus propios espejos para construirse uno de 9 pulgadas (22,86 cm) usando materiales de desecho como partes de un separador de crema y el cigüeñal del Buick 1910 de su padre para la montura. Con este telescopio realizó meticulosas observaciones de Júpiter y Marte plasmadas en detallados dibujos, enviando algunos de ellos al Observatorio Lowell, que aún se conservan. Gracias a esto, fue contratado por el observatorio como astrónomo amateur, aún sin contar con un título universitario. En 1929 comenzó a trabajar como astrónomo junior utilizando una cámara de 13 pulgadas (33 cm). El trabajo que le encomendó Vesto Melvin Slipher (1875-1969), director del observatorio, fue la búsqueda del “Planeta X”, emprendida por Percival Lowell.

 

Desde finales del siglo XIX, se suponía la existencia de un planeta trans-neptuniano que explicaría las alteraciones orbitales de Neptuno. Previamente, las alteraciones orbitales de Urano habían conducido al hallazgo de Neptuno.  En 1906, Percival Lowell, constructor del Observatorio Lowell en Flagstaff  (Arizona), lo denominó “Planeta X”, predijo algunas de sus características, y junto con William Henry Pickering comenzó una búsqueda que duró hasta el final de sus días.

 

Siguiendo las indicaciones de Slipher, el 18 de febrero de 1930, a los 24 años, Tombaugh halló finalmente el “Planeta X”, luego de fotografiar dos tercios del cielo a lo largo de la eclíptica y examinar varios millones de imágenes de estrellas. El procedimiento seguido consistió en comparar fotografías de una región del cielo tomadas con varios días de diferencia, para lo cual se valió de un microscopio de parpadeo(1), ocupando en ello cientos de horas de trabajo.

 

Microscopio de parpadeo utilizado por Tombaugh

para descubrir Plutón.

 

Cada fotografía mostraba entre 50.000 y 400.000 estrellas. Al alternarlas con rapidez, si sólo había estrellas las fotografías serían iguales. Pero si había un planeta, ese punto de luz se vería desplazado sobre el fondo. Su búsqueda tuvo éxito al comparar las fotografías de la región de Delta Geminorum en la constelación de Géminis tomadas el 23 y el 29 de enero de 1930. El día 18 de febrero efectuó la comparación, encontrando un cambio en la posición de un objeto de magnitud 17, cuyo comportamiento reflejaba lo predicho para un planeta trans-neptuniano. El hallazgo fue formalmente presentado el 13 de marzo del mismo año, coincidiendo con el 75mo aniversario del nacimiento de Lowell.

 

Placas fotográficas del descubrimiento de Plutón.

 

El nuevo planeta recibió el nombre de Plutón, dios romano del mundo de los muertos, capaz de volverse invisible. La selección del nombre se atribuye a la inglesa Venetia Burney (1918-2009) quien para ese momento contaba con once años y escuchó que buscaban un nombre para el planeta, sugiriéndolo por sus clases de mitología. Su abuelo, Falconer Madan, un librero de Oxford, envió la sugerencia a Herbert Tall Turner, profesor de Astronomía de Oxford, quien a su vez lo telegrafió a Slipher. El nombre fue favorecido entre varios otros en parte por iniciarse con las letras PL, iniciales de Percival Lowell.

 

Pensado al principio como una rareza planetaria debido a su pequeño tamaño y su extraña órbita elíptica, mediciones posteriores indicaron que no encajaba con una de las principales características calculadas por Lowell: la masa. Lowell había calculado que el “Planeta X”  debía poseer una masa equivalente a 6,6 veces la de la Tierra, mientras que Plutón tenía menos masa que la Luna, de donde no podía perturbar la órbita del gigante Neptuno. Sin embargo, entre 1986 y 1989, la sonda Voyager 2 aportó, entre otras, nuevas mediciones que corrigieron la masa estimada de Neptuno, la cual estaba sobreestimada en un 0.5%. Los nuevos valores y el ajuste de su trayectoria explicaron por sí solos las "perturbaciones" de las órbitas de Urano y Neptuno, de manera que no se requiere, hasta el día de hoy, de un tercer planeta que justifique sus mecánicas celestes. Pero para el momento del descubrimiento, se continuó con la búsqueda del “Planeta X”, al punto que el mismo Tombaugh era reservado al señalar su descubrimiento como un planeta. De hecho, algunos astrónomos lo identificaron como un cometa o un asteroide. A esto había que sumar la pugna entre Europa y América. Los Estados Unidos querían tener también el privilegio de haber descubierto un planeta.

 

A despecho de las discusiones, Plutón presagió el descubrimiento del Cinturón de Kuiper y la creciente comprensión de que los planetas enanos helados son comunes en nuestro Sistema Solar. El Cinturón de Kuiper es una extensa "tercera zona" en la frontera del Sistema Solar que contiene miles de mundos, diferentes tanto de los rocosos planetas interiores como de los gigantes gaseosos exteriores.

 

En su búsqueda de Plutón, Tombaugh descubrió quince asteroides entre 1929 y 1931. Posteriormente, continuó su trabajo en el Observatorio Lowell durante trece años más, tiempo en el cual descubrió seis cúmulos estelares, dos cometas, cientos de asteroides, varias docenas de cúmulos de galaxias y expuso toda la extensión del Gran Cúmulo de Nebulosas Extra-Galácticas Perseo-Andrómeda. En 1932 descubrió una nova enana en la constelación del Cuervo (TV Corvi), una de los muchos tipos de estrellas variables cataclísmicas constituidas por sistemas binarios, formado en este caso por una enana blanca y una donadora que se cree es una enana marrón; la transferencia de materia hacia la primera provoca sus cambios de magnitud que oscilan entre 13 y 19.

 

En 1931 recibió la beca Edwin Emory Slosson por la Universidad de Kansas, ingresando al año siguiente como estudiante de primer año, llegando a conseguir finalmente la educación superior que tanto anhelaba. Obtuvo el grado en 1936 y el Master en Astronomía en 1939 con la tesis Estudio de las capacidades de observación del reflector newtoniano de 27 pulgadas de la Universidad con un programa para restaurar el telescopio a su condición prístina.

 

Entre 1943 y 1945 enseñó en el Colegio de Maestros del Estado de Arizona (ahora Universidad del Norte de Arizona) en Flagstaff, sirviendo primero como instructor de Física para el Colegio y luego como instructor de navegación en el Programa de Entrenamiento V-12 de la Marina, dirigido a los oficiales navales en el marco de la Segunda Guerra Mundial.

 

Cuando en 1945 se dio fin al proyecto de búsqueda del planeta trans-neptuniano Tombaugh fue despedido del Observatorio Lowell por motivos financieros, aunque regresaría por unos pocos meses en 1952 para llevar a cabo el trabajo preliminar de una propuesta de estudio del movimiento propio de las estrellas. Posteriormente, de 1953 a 1955 volvió nuevamente para iniciar y dirigir el programa Near Earth Satellite Search (Búsqueda de Satélites Cercanos a la Tierra), financiada por la Oficina de Investigación de la Artillería del Ejército y administrado por el White Sands Proving Ground  (Campo de Pruebas de White Sands), donde trabajaba en ese momento. La búsqueda se centró en la identificación de cualquier pequeño satélite natural de la Tierra como paso preparatorio para comenzar la exploración espacial.

 

Mientras tanto, entre 1945 y 1946 fue Profesor Asistente Visitante de Astronomía en la Universidad de California en Los Ángeles, y luego, ese último año de 1946 se estableció en Nuevo México, donde inicialmente trabajó en el Laboratorio de Investigaciones Balísticas de Aberdeen, y después hasta 1955 en el White Sands Proving Ground, donde se estudiaban los cohetes alemanes V-2, primero como Jefe de la Sección de Mediciones Ópticas (1946-1950)  siendo responsable de los telescopios de rastreo utilizados para fotografiar cohetes y misiles durante los vuelos de prueba y luego como Físico Óptico a cargo de la investigación óptica y fotográfica en la rama de Ingeniería de Sistemas  (1950-1955).

 

Acompañado por el ingeniero en foto-óptica Jed Durrenberger (1916-2005) y el astrónomo aficionado Walter H. Haas  (1917-2015) entre otros, fundó en 1951 la Sociedad Astronómica de Las Cruces, ejerciendo como su primer presidente.

 

En 1955 el programa Near Earth Satellite Search pasó a ser administrado por el Laboratorio de Ciencias Físicas de la Universidad del Estado de Nuevo México (NMSU por sus siglas en inglés), con lo que Tombaugh pasó a formar parte del personal del laboratorio, e inició el Grupo Planetario de la Universidad. Trabajando en la NMSU participó de 1956 a 1958 en el proyecto de búsqueda de satélites llevado a cabo en Quito (Ecuador), llegando a fotografiar el primer satélite artificial Sputnik I. Entre 1958 y 1973 inició y dirigió la Patrulla Planetaria Fotográfica de Mercurio, Venus, Marte, Júpiter y Saturno.

 

Como el informe final del programa Near Earth Satellite Search de 1959 no reportó ningún satélite que pudiera poner en peligro una misión espacial, Tombaugh fue transferido del Laboratorio de Ciencias Físicas de NMSU al nuevo Centro de Investigación de NMSU como Profesor de Investigación Asociado. De 1959 a 1968 Tombaugh llevó a cabo proyectos de estudio de la geología de Marte y realizó la evaluación del sitio propuesto para un observatorio de la Fuerza Aérea cerca de Cloudcroft (Nuevo México). Entre 1961 y 1970 compartió su trabajo en el Centro de Investigación de NMSU con la docencia, enseñando Astronomía a tiempo parcial en el Departamento de Ciencias de la Tierra. Además, supervisó la fundación en 1963 del Observatorio Universitario de las Montañas Tortugas y la construcción del telescopio con el que comenzó a trabajar en 1967, siendo responsable del programa de astronomía de dicho observatorio, y convirtiéndolo en un programa independiente en 1970.

 

En 1968 se ocupó en establecer el programa de graduados en Astronomía Avanzada del NMSU con la presentación de una "Solicitud de Acreditación Preliminar para un Grado de Doctor en Filosofía en Astronomía", objetivo que vio cristalizado el 01 de julio de 1970 siendo el otorgante el Departamento de Astronomía de la NMSU.

 

En este tiempo, Tombaugh y su equipo de astrónomos confirmaron el período de rotación de Mercurio, determinaron la naturaleza de vórtice de la Gran Mancha Roja de Júpiter, y desarrollaron una nueva técnica fotográfica para la búsqueda de pequeños satélites terrestres. En 1973, año de su retiro, la NMSU lo distinguió como Profesor Emérito.

 

Permaneció activo mucho tiempo después de retirarse, dando conferencias frecuentemente. Cuando el Museo Smithsoniano le solicitó su primer telescopio, contestó que aún lo estaba utilizando, prueba de que no abandonó la observación astronómica. También publicó en 1980 un relato autobiográfico del descubrimiento de Plutón, con la co-autoría del astrónomo y divulgador inglés Patrick Moore: Out of the Darkness, The Planet Pluto  (Fuera de la oscuridad, el planeta Plutón). Entre 1985 y 1990, preocupado por las escasas oportunidades profesionales de los jóvenes científicos, recorrió su país dando conferencias para recaudar fondos para las Becas de Estudio Clyde W. Tombaugh  (establecidas finalmente en 1986) en apoyo a las becas postdoctorales de la NMSU. Siempre accesible para los astrónomos aficionados, no dudaba en ofrecerles consejos sobre observación, como consta en numerosas cartas.

 

En sus últimos años estuvo involucrado en las misiones de la NASA, ayudando al equipo de Laboratorio de Propulsión a Chorro en la divulgación de sus planes para una misión factible a Plutón. Hasta sus últimas semanas de vida, cuando no estaba inventando juegos de palabras con quienes lo rodeaban, seguía entusiasmado los nuevos avances del programa espacial.

 

Clyde Tombaugh murió el 17 de enero de 1997 a causa de una insuficiencia cardíaca congestiva, pocas semanas antes de cumplir 91 años, y casi exactamente nueve años antes del lanzamiento de la nave New Horizons, con destino a Plutón, el 19 de enero de 2006, año del centenario de su nacimiento. Le sobrevivieron su esposa Patricia “Patsy” Edson Tombaugh, quien fallecería en 2012 a los 99 años, con quien había contraído matrimonio en 1934, y los hijos de ambos, Annette  (1940)  y Alden  (1945).

 

Junto a su esposa fue miembro fundador de la Comunidad Unitaria de Las Cruces  (ahora Iglesia Unitaria Universalista de Las Cruces)  en 1955, basada en los principios liberales del Universalismo Unitario(2). De esta manera, a través del liberalismo religioso canalizó sus creencias en una inteligencia o poder supremo que regía los hechos cotidianos, pero cuya naturaleza debía ser desentrañada mediante la Ciencia y no fundamentada en los dogmas.

 

En reconocimiento a su labor, en 1931 la Real Sociedad Astronómica le otorgó la Medalla Jackson-Gwilt por el descubrimiento de Plutón, y en 1960 recibió el Doctorado Honoris Causa por la Universidad de Arizona del Norte  (Arizona); desde 1972 el observatorio del campus de la NMSU lleva por nombre Clyde W. Tombaugh Observatory, donde se encuentra un telescopio a medida hecho por él;  el asteroide (1604) Tombaugh descubierto por Carl Otto Lampland el 24 de marzo de 1931, fue nombrado en su honor a propuesta del Observatorio Lowell; TV Corvi también es conocida como Estrella de Tombaugh, a proposición del observador de estrellas variables David Levy.  Igualmente, el brillante accidente geográfico en forma de corazón de la superficie de Plutón, recibió el nombre de Tombaugh Regio(3).

 

En memoria del primer americano que descubrió un planeta del Sistema Solar, la nave espacial New Horizons lleva un pequeño recipiente conmemorativo en aluminio de unos dos centímetros de ancho y media pulgada de alto, fijado en el interior, en la cubierta superior de la nave espacial. Este recipiente contiene aproximadamente una onza de los restos cremados de Tombaugh donados por su familia, e incluye una inscripción escrita por Alan Stern, investigador principal de la misión New Horizons:

Aquí están los restos del americano Clyde W. Tombaugh, descubridor de Plutón y de la "tercera zona" del Sistema Solar.  Hijo de Adelle y Muron, esposo de Patricia, padre de Annette y Alden, astrónomo, maestro, aficionado a los puns(4) y amigo: Clyde W. Tombaugh (1906-1997).

 

Recipiente conmemorativo con las cenizas de Tombaugh

en la nave New Horizons.

 

Las cenizas de Tombaugh alcanzaron Plutón con New Horizons el 14 de julio de 2015, y luego algunos objetos del Cinturón de Kuiper en los años siguientes. La sonda New Horizons se encuentra ahora al borde del Sistema Solar y entrando al espacio interestelar. Como tal, los restos de Tombaugh se han convertido en los primeros en ser lanzados a las estrellas.  Así, de alguna manera se cumplió el deseo que tantas veces comentó en su entorno familiar y que en una oportunidad expresó ante el momento particularmente efervescente de la astronomía y la astronáutica en que le tocó desarrollar su vida y obra:

Solía pensar en lo agradable que sería visitar los planetas. Por supuesto, no esperaba ver en mi vida lo que ha sucedido. Sabía que ocurriría algún día, pero llegó más rápido de lo que al principio pensé.

 

(1) También llamado estereocomparador “blink” o comparador de destello, es un instrumento utilizado en astronomía para medir movimiento o variaciones de brillo en objetos celestes.  Es un microscopio que superpone dos placas fotográficas, cambiando rápidamente de una a otra, lo que permite detectar diferencias entre ellas.  En la actualidad ha sido reemplazado por programas computarizados.

 

(2)  Religión liberal caracterizada por la búsqueda libre, personal y racional de la verdad.  No afirma ningún credo, de modo que agrupa sin distingos a creyentes de distintas religiones, así como ateos y agnósticos, que comparten el crecimiento espiritual.

 

(3)  Regio es el nombre dado en lenguaje astrogeológico a las regiones de un objeto astronómico.

 

(4)  El término grabado es  punster  definido como  “A maker of puns”,  siendo  pun  un tipo de juego de palabras que utiliza palabras con diferentes significados y palabras diferentes con el mismo significado o sonido, también llamado paronomasia  (The Heritage Illustrated Dictionary of the English Language, 1973). Su intención es confundir los sentidos o sonidos similares de dos palabras o frases, o los diferentes sentidos de la misma palabra en forma humorística, por lo que muchas frases o declaraciones de este tipo sean difíciles de traducir y a menudo sólo comprensibles en el idioma original. Algo equivalente al calambur castizo, pero incluyendo en su construcción la homonimia  (homografía y homofonía), de donde se prefirió conservar el término inglés. 

 

REFERENCIAS

AstroMía  (s/f).  Clyde Tombaugh y el descubrimiento de Plutón https://www.astromia.com/biografias/tombaugh.htm  [Consulta: 2021, enero 07].

Beebe, R.  (1997).  Obituaries. Clyde William Tombaugh.  Physics Today, July 1997. https://physicstoday.scitation.org/doi/pdf/10.1063/1.881815 [Consulta: 2021, enero 10].

Buckley, M. y Stern, A.  (2006).  Happy 100th birthday, Clyde Tombaugh.  John Hopkins, Applied Physics Laboratory.  https://www.jhuapl.edu/PressRelease/060203  [Consulta: 2021, enero 07].

Levy, D.  (2015).  Some personal thoughts on TV Corvi. https://ui.adsabs.harvard.edu/abs/2015JAVSO..43..102L/abstract  [Consulta: 2021, enero 07].

NASA  (2015).  The children of Pluto https://www.nasa.gov/image-feature/the-children-of-pluto  [Consulta: 2021, enero 08].

New Mexico State University  (2014).  Tombaugh Observatory.  NMSU Astronomy.  http://astronomy.nmsu.edu/observatories/tombaugh-observatory/  [Consulta: 2021, enero 08].

Minniti, E.  (2016).  Clyde William Tombaugh.  Breve historia del descubrimiento de Plutón https://historiadelaastronomia.files.wordpress.com/2016/09/tombaugh.pdf  [Consulta: 2021, enero 08].

NMSU Library.  Clyde M. Tombaugh Collection.  Biographical Outline.  https://lib.nmsu.edu/exhibits/tombaugh/bio.shtml  [Consulta: 2021, enero 08].

OARVAL  (s/f).  Clyde Tombaugh, 1906-1997 http://www.oarval.org/tombaughsp.htm  [Consulta: 2021, enero 08].

Wikipedia.  Clyde Tombaugh https://es.wikipedia.org/wiki/Clyde_Tombaugh  [Consulta: 2021, enero 07].

Wikipedia.  Planeta X https://es.wikipedia.org/wiki/Planeta_X  [Consulta: 2021, enero 07].

Zapata, J.  (2016).  Plutón y la Guerra de los Planetas https://cruce.iteso.mx/pluton-y-la-guerra-de-los-planetas/  [Consulta: 2021, enero 08].

 

CRÉDITOS DE IMÁGENES.

 

Clyde Tombaugh.  https://www.telegraph.co.uk/news/science/science-news/11739941/Clyde-Tombaugh-ashes-will-be-first-to-leave-solar-system.html   [Descarga: 2021, enero 07].

Microscopio de parpadeo utilizado por Tombaugh para descubrir Plutón.  https://es.wikipedia.org/wiki/Microscopio_de_parpadeo#/media/Archivo:Lowell_blink_comparator.jpg  [Descarga: 2021, enero 07].

Placas fotográficas del descubrimiento de Plutón.  https://www.astromia.com/biografias/tombaugh.htm  [Descarga: 2021, enero 07].

Recipiente conmemorativo con las cenizas de Tombaugh en la nave New Horizons: Imagen izquierda:  https://www.jhuapl.edu/PressRelease/060203  [Descarga: 2021, enero 07].  Imagen derecha:  https://www.pinterest.at/pin/434386326536841181/  [Descarga: 2021, enero 09].