A  S  T  R  O  B  I  O  G  R  A  F  I  A  S 


 

Dmitri Mendeleiev.

Compendiando el Universo en una tabla.

08 de Febrero de 1834 - 02 de febrero de 1907     

 

Por Rebeca S. Mendoza Romero.

Asociación Larense de Astronomía, ALDA

 

Químico ruso que agrupó los 63 elementos existentes en su época en una tabla periódica basándose en su masa atómica. Nació el 8 de Febrero de 1834 cerca de Tobolsk (Siberia), hijo de  Iván Pávlovich Mendeléyev y María Dmítrievna Mendeléyeva, en una familia de catorce hermanos, de los cuales  él era el menor. Murió el 2 de febrero de 1907 en San Petersburgo.

 

Cuando aún era un niño, su padre se quedó ciego, y su madre sacó adelante a la familia mediante la reapertura de una fábrica de vidrio, lo que permitió a la familia solventar las dificultades económicas.

 

En 1848, murió su padre y la fábrica de vidrio sufrió un incendio. La familia, entonces, se trasladó a Moscú y después a San Petersburgo, donde en 1856 Dimitri comenzó sus estudios de Química en la Universidad. Desde joven destacó en ciencias en la escuela, hasta el punto que le concedieron una beca para estudiar con Bunsen en Alemania. En 1861, regresó a San Petersburgo como investigador y profesor universitario de Química. Debido a sus ideas liberales, no encontró apoyo oficial.

 

En 1862 se casó, con Feozva Nikítichna Leschiova con la que tuvo tres hijos, uno de los cuales falleció. Este fue un matrimonio infeliz y desde 1871 vivieron separados. Fue acusado de bígamo, pues una vez divorciado de su esposa volvió a contraer matrimonio con ella, sin esperar los siete años que exigía la legislación rusa, aunque tuvo la suerte de que la pena recayó sobre el párroco que les había casado.  Años después contrajo matrimonio con Anna Ivánovna Popova, 26 años menor que él. Para lograrlo, Mendeléyev estuvo cuatro años desesperado, incluso llegó a caer en una depresión, debido a que su mujer se negaba a concederle el divorcio y la familia de Anna se oponía tajantemente. A punto de darse por vencido, consiguió el divorcio de su esposa y fue en busca de Anna que se encontraba en Roma. En 1882 contrajeron matrimonio. Tuvieron cuatro hijos, la mayor de los cuales, Liubov, se casaría con el poeta ruso Aleksandr Blok.

 

Su reconocimiento como científico fue superior fuera de su país que en la propia Rusia, donde no se le llegó ingresar en la Academia Imperial de Ciencias.

 

En 1955, el químico estadounidense Albert Ghiorso descubrió un nuevo elemento químico, el 101, que fue bautizado con el nombre de mendelevio, en su honor.

 

Obra científica

La ordenación de los elementos químicos en una tabla periódica fue la gran aportación de Mendeleiev a la Ciencia, pues esta agrupación por pesos atómicos y valencias permite observar una regularidad en las propiedades de los elementos. Además, intuyó que aún faltaban elementos por descubrirse, y por este motivo había huecos en la tabla, y señaló las propiedades que éstos debían poseer.

 

Mendeleev hizo otras contribuciones importantes a la química. El químico e historiador científico ruso L. A. Tchugayev lo llamó "Genio químico, físico de primera clase, investigador fructífero en los campos de la hidrodinámica, meteorología, geología, ciertas ramas de la tecnología química (explosivos, petróleo y combustibles, por ejemplo) y otras disciplinas adyacentes a la química y la física, un experto en industria química e industria en general, y un pensador original en el campo de la economía". Mendeleiev fue uno de los fundadores, en 1869, de la Sociedad Química Rusa. Trabajó en la teoría y la práctica del comercio proteccionista y en la agricultura.

 

En 1860 inició sus estudios sobre la confección de un manual de química. Para ello, elaboró unas tarjetas donde iba enumerando las propiedades más significativas de los elementos conocidos hasta entonces. Al ordenar estas tarjetas, pudo comprobar que sesenta aparecían en fila y la mayoría de los elementos estaban ordenados en orden creciente respecto a su masa atómica relativa. De esta manera, los elementos con propiedades químicas análogas, quedaban ubicados en grupos verticales.

 

Con anterioridad, en 1817, J. W. Döbereiner, cuando aún se conocían muy pocos elementos químicos, intuyó la existencia de las triadas o grupos de elementos con propiedades parecidas, con la característica de que el peso atómico del elemento central era la media aritmética aproximada de los pesos atómicos de los elementos extremos; éste era el caso por ejemplo, del litio, sodio y potasio, o del cloro, bromo y yodo, o del azufre, selenio y telurio.

 

También, A. E. de Chancourtois, en 1862, estableció una hélice telúrica o tornillo telúrico, situando los elementos químicos en orden de pesos atómicos crecientes sobre una hélice, con 16 elementos por vuelta. De esta manera observó que muchos de los elementos de propiedades análogas quedaban ubicados en la generatriz del cilindro, unos encima de otros; enunció de esta manera una ley que decía que las propiedades de los elementos son las propiedades de los números.

 

En 1868, J. A. Newlands había ordenado los elementos en agrupaciones lineales, enunciando su ley de las octavas, en la que afirmaba que si se situaban todos los elementos en un orden creciente de pesos atómicos después de cada siete elementos, aparecía un octavo cuyas propiedades son similares a las del primero, pero Dimitri desconocía este trabajo y por otra parte el suyo le superó con creces.

 

La elaboración de la tabla como tal fue realizada a lo largo de los años 1868-1869. Una primera versión se presentó a la Sociedad Química Rusa, donde aparecía de forma explícita la idea de que las propiedades de los elementos pueden representarse por funciones periódicas de sus pesos atómicos.

 

Simultáneamente a Mendeleiev, pero de forma independiente, J. L. Meyer llegó a una clasificación prácticamente igual, pero este último se basó en las propiedades físicas de los elementos y no en las químicas como Dimitri.

 

El gran mérito de Mendeleiev estriba en la importancia que dio a la semejanza de grupo, llegando a las siguientes conclusiones:

- Considera incorrectos ciertos pesos atómicos y los altera, pues no se ajustaban al esquema general de la tabla;

- Predice nuevos estados de valencia de algunos elementos;

- Invierte el orden de los pesos atómicos crecientes cuando conviene, como en el caso del telurio y el yodo;

- Deja vacantes algunas posiciones de la tabla, para ubicar en ellas elementos aún no descubiertos y que pensó que existirían si realmente se verificaba la ley de la periodicidad.

 

Partiendo de este carácter periódico de la tabla, predijo las propiedades de algunos elementos desconocidos, y en concreto los que debían ocupar las posiciones inmediatamente inferiores del boro, aluminio y silicio, a los que él denominó: ekaboro, ekaaluminio y ekasilicio, respectivamente. Poco tiempo después, el descubrimiento del ekaaluminio designado como galio (de número atómico 31, descubierto en 1875 por L. de Boisbaudran), el ekaboro denominado escandio (de número atómico 21, descubierto en 1879 por L. F. Nilson), y el ekasilicio designado como germanio (el número 32, descubierto por Winkler en 1886), le dieron la razón.

 

A título de ejemplo, de la visión casi profética de Dimitri, se exponen algunas de las propiedades que él predijo del ekasilicio y las descubiertas en el germanio en 1886:

 

Propiedad          Ekasilicio           Germanio (1886)

Peso atómico             72                    72,32

Peso específico           5,5                   5,47

Calor específico          0,073                0,076

Volumen atómico        13 cm3              13,22 cm3

 

Posteriormente se añadieron a la tabla los gases nobles y los transuránicos y, si bien cuando comenzaron a descubrirse los primeros gases inertes pareció que la teoría de la periodicidad se derrumbaba, se observó que al intercalar en la relación de los elementos por orden de pesos atómicos crecientes era suficiente con invertir el argón y el potasio para que todos encajaran en una columna, ubicada entre la de los halógenos y la de los metales alcalinos. Después Moseley y Bohr dieron una explicación a esta ordenación bajo el concepto de estructura atómica.

 

Actualmente se emplea la tabla elaborada por Werner y Paneth, pero la elaborada por Mendeleiev es muy similar a la empleada hoy en día con el nombre de "forma corta".

 

Fuentes:

https://simple.wikipedia.org/wiki/Dmitri_Mendeleev

http://scienceworld.wolfram.com/biography/Mendeleev.htm

https://simple.wikipedia.org/wiki/Dmitri_Mendeleev