A  S  T  R  O  B  I  O  G  R  A  F  I  A  S 


 

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Edward Maunder

(12 de abril de 1851 - 21 de marzo de 1928)

 

 

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Por Geonell Romero.

Asociación Larense de Astronomía, ALDA.

       

 

        Edward Walter Maunder fue un astrónomo inglés, fundador de la Asociación Astronómica Británica (British Astronomical Association, BAA) conocido por sus estudios sobre las manchas solares y la actividad magnética solar.

 

 

        Nació el 12 de Abril de 1851 y fue el hijo menor de un ministro de la sociedad Wesleyan, su familia era metodista y creció con ideas de igualdad social. A temprana edad comenzó a trabajar en un banco para poder financiar su educación en el King´s College de Londres pero no finalizó sus estudios.

 

 

En 1873 comienza a trabajar como asistente espectroscopista en el observatorio real de Londres  donde se encargaría de fotografiar y medir las manchas solares. Estableció la rotación diferencial del Sol a partir de los movimientos de las manchas solares a diferentes latitudes, e identificó la relación entre la actividad solar y las perturbaciones en el campo magnético de la Tierra.

 

En 1875 se hace miembro de la  Royal Astronomical Society, ese mismo año se casa con su primera esposa, Edith Hanna Bustin, con quien tuvo seis hijos, tres niñas y tres niños.

 

Por algunos años se dedicó a la observación del planeta Marte y era un escéptico de la noción de los canales marcianos. Realizó experimentos visuales utilizando discos circulares marcados que le llevaron a concluir, que la visualización de los canales surgió como una ilusión óptica. También estaba convencido de que no puede haber vida "como en nuestro mundo" en Marte, ya que no hay vientos para igualar las temperaturas, y las temperaturas medias son demasiado bajas.

 

Aún trabajando en el observatorio real de Londres, estudio el trabajo de Gustav Spörer, quién había identificado un período de 1400 a 1510 en el que las manchas solares habían sido escasas (mínimo de Spörer). Esto llevó a Maunder a revisar otros periodos para determinar si se trataba de un patrón o solo un extraño fenómeno en el Sol, examinó los archivos del observatorio y encontró que entre 1645 y 1715 solo se observaron aproximadamente 50 manchas en lugar de las entre 40.000 y 50.000 manchas típicas.

 

        En 1888 fallece su esposa de tuberculosis y dos años después conoce a Annie Scott, con quien se casaría en 1895 (matemática, astrónoma y una de las primeras mujeres aceptadas por la Royal Astronomical Society), quien colaboró con Maunder en sus trabajos sobre la  actividad solar.

       

Maunder fue en 1890 uno de los impulsores de la fundación de la British Astronomical Association. A pesar de haber sido miembro de la Real Sociedad Astronómica desde 1875, su idea era poder disponer de una asociación de astrónomos abierta a todas las personas interesadas en la astronomía, de todas las clases, y especialmente abierta para las mujeres.

 

En 1894 publicaría su más importante trabajo, en colaboración con su  segunda esposa, donde expondría los resultados de sus observaciones y estudios sobre la actividad solar, concluyó que las latitudes del Sol en las que aparecen las manchas solares varían de forma regular en un ciclo anual de 11 años. El término “mínimo de Maunder” fue presentado por John A. Eddy, quien publicó en 1976 un artículo de referencia en la revista Science.

 

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Gráfico original del trabajo de Edward Maunder sobre el cambio de latitud de las manchas solares.

 

Estos descubrimientos son de gran importancia en la actualidad ya que al  conocer el comportamiento del Sol, podemos evitar daños a equipos electrónicos como satélites, sondas la estación espacial e incluso, equipos en tierra.

 

También ha sido de gran importancia en otras disciplinas, ya que se  determinó que la más baja actividad solar durante el mínimo de Maunder afectó a la cantidad de radiación cósmica que alcanzó la Tierra. El cambio resultante en la producción de carbono-14 durante ese período causó inexactitud en la datación por carbono hasta que este efecto fue descubierto.

 

La actividad solar también afecta a la producción de berilio-10, y sus variaciones en la producción de este isótopo se usan para reconstruir la actividad solar.

 

Se han descubierto otros mínimos históricos de las manchas solares,  mediante el análisis de carbono-14 en los testigos de hielo o por los anillos de los árboles; éstos incluyen el Mínimo de Spörer y el Mínimo de Dalton (1790-1820). En total, parece haber habido 18 períodos de mínimos de las manchas solares en los últimos 8.000 años, y los estudios indican que el Sol permanece un cuarto de su tiempo en estos mínimos.

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Diagrama de mariposa de las manchas solares.

 

        Inmediatamente, los gráficos producidos por Edward Maunder se popularizaron y comenzaron a ser denominados “Diagrama de Mariposa” debido a la figura que mostraba el comportamiento de las manchas solares a medida que se desarrollaba el ciclo solar. Este comportamiento de las manchas solares fue descubierto por el astrónomo inglés Richard Carrington (1826-1875), pero fue altamente refinado por el astrónomo alemán Gustav Spörer (1822-1895). Spörer determinó que las manchas solares que aparecen al comienzo de cada ciclo solar tienen latitudes entre 30 y 45°. A medida que avanza el ciclo solar, las mismas se desplazan hacia el ecuador solar, pero nunca descienden más allá de los 7 grados de latitud solar. Este comportamiento recibió el nombre de “Ley de Spörer”. Los gráficos producidos por Edward Maunder evidenciaron este comportamiento.

 

Edward Maunder publicó más de diez trabajos a lo largo de su carrera, principalmente sobre la actividad solar y sobre el planeta Marte, aunque realizó ensayos en los que relacionaba la biblia y la religión con la astronomía.

 

Falleció a los 76 años en su hogar en Londres el 21 de Marzo de 1928.

 

Referencias:

http://www.atro.umontreal.ca

http://www.ecured.cu

http://www.britannica.com