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Roy Kerr. Crédito de la imagen: Universidad de Texas.

 

Roy Patrick Kerr

(Kurow, 16-05-1934)

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Por David Oviedo.

Asociación Larense de Astronomía, ALDA.

 

Roy Patrick Kerr, es un eminente matemático de origen neozelandés,  reconocido por su aportes en el estudio de la física de agujeros negros, en el marco de su trabajo principal “Gravitational Field of a Spinning Mass as an Example of Algebraically Special Metrics” en el que demostró una solución exacta a la ecuación de campo de la Relatividad General de Einstein.

 

Nacido en 1934, en el pequeño poblado de Kurow, ubicado en la Isla Sur de Nueva Zelanda, en una región con tradición en viticultura a la orilla sur del rio Waitaiki. Kerr tuvo una compleja infancia, separado de su madre desde muy temprana edad y con una residencia adoptiva en la ciudad de Christchurch, en donde comenzaría a cursar sus estudios básicos. Su prodigiosa habilidad por las matemáticas seria identificada rápidamente por sus profesores, cuando se encontraba cursando estudios de secundaria en el St Andrew’s College.

 

Kerr ingresa en 1951 al Canterbury University College (renombrada  posteriormente como Universidad de Canterbury), egresando en 1955 con una maestría en Matemáticas, aunque su formación académica era muy deficiente, ya que la calidad académica neozelandesa de la época, aún conservaba las estructuras propias de un puesto de avanzada colonial en tierras lejanas a las islas británicas.

 

Tras culminar sus estudios, a finales de 1955, logra mudarse a Reino Unido  con una beca, para iniciar con gran afán su doctorado en el Trinity College, sin embargo su vinculo con sus tutores en Cambridge fue sumamente complicado, ya que no contaba con los fundamentos suficientes para el nivel académico que exigía el doctorado, de este modo paso sin éxito bajo varias supervisiones doctorales, no obstante pudo superar las adversidades y culminar con éxito su doctorado al presentar su tesis “Equations of Motion in General Relativity” en 1960.

 

Posterior a su estancia doctoral en Reino Unido, obtuvo una beca de posición postdoctoral en Gravitación y Teorías Relativistas para la Syracuse University en Nueva York, donde trabajó junto a los físicos Joshua Goldberg (1925) y Peter G. Bergmann (1915-2002), este ultimo conocido colaborador de Einstein en el Instituto de Estudios Avanzados en Princeton; paralelamente estuvo trabajando durante un corto periodo para los laboratorios de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos.

 

Para el año 1963, mientras Kerr trabajaba como profesor visitante en el Centro de Relatividad de la Universidad de Austin en Texas, anuncia la introducción de una nueva solución exacta para las ecuaciones de campo de la Relatividad General, aplicada a un agujero negro en rotación. Esta demostración es análoga a la desarrollada previamente por el físico y matemático alemán Karl Schwarzschild (1873-1916) en el año 1915, una solución que describe un agujero negro no giratorio, el cual determinó el primer precedente en la configuración conceptual de los agujeros negros.

 

Sin embargo, para la década de los 60’s, se contaba con mayores herramientas matemáticas y observacionalmente era un hecho que todas las estrellas giraban y que la solución de Schwarzschild era en el mejor de los casos, una gran aproximación. El logro de Kerr fue encontrar una solución exacta para el caso en rotación, algo que había eludido a los científicos durante décadas y que muchos dudaban que se pudiera hacer, por consiguiente su solución representó un avance significativo en el campo de la Relatividad General y una notable innovación desde el punto de vista teórico.

 

Sobre la solución de Kerr, el astrofísico estadounidense de origen indio Subrahmanyan Chandrasekhar (1910-1995) compartiría en una de sus obras, una opinión muy firme al respecto: “Durante toda mi vida como científico, a lo largo de 45 años, mi más intensa experiencia fue comprobar que la solución exacta a las ecuaciones de la relatividad general de Einstein, descubierta por el matemático neozelandés Roy Kerr, proporciona una representación absolutamente exacta de la cantidad innumerable de agujeros negros que pueblan el Universo”.

 

Posterior a la demostración propuesta en 1963, en lo que sería la primera  edición del Texas Symposium on Relativistic Astrophysics y en medio de un auge sin precedentes en el estudio de la Relatividad General, reconocida por el físico Kip Thorne como la “Edad de Oro de los Agujeros Negros (1960-1975)”, Kerr se convertiría en miembro titular de la Facultad de Matemáticas de la Universidad de Austin; al obtener esta posición continuaría con sus investigaciones en astrofísica, llegando a compartir labores con el físico de ascendencia austriaca Alfred Schild (1921-1977).

 

Producto de su colaboración con Schild, se generaron diversas  contribuciones teóricas, entre ellas la métrica y las coordenadas de Kerr-Schild,   condensando la gran mayoría de estos aportes al publicar conjuntamente en 1965, el artículo “Some algebraically degenerate solutions of Einstein's gravitational field equations”. Actualmente, estos aportes teóricos se han convertido en una herramienta cotidiana para los astrofísicos y su importancia continua creciendo a medida que los nuevos telescopios revelan el papel fundamental de los agujeros negros en la determinación de la estructura del Universo.

 

Para mediados de los años 70, Kerr abandona Texas, retornando  inmediatamente a Nueva Zelanda para ejercer como catedrático titular de matemáticas en la Universidad de Canterbury, desarrollando durante 22 años continuos labores de enseñanza y compartiendo su tiempo con una serie de investigaciones en conjunto con el departamento de Física y Astronomía de esta institución, llegando a ocupar la jefatura del departamento de Matemáticas desde el año 1983 hasta su jubilación en 1993.

 

De acuerdo a sus colegas, la gestión de Kerr al frente del departamento de Matemáticas y Estadística de la Universidad de Canterbury fue excepcional, trayendo consigo una visión modernizadora y un agudo sentido de pertenencia a la comunidad matemática internacional, que fue valiosa para apuntalar y posicionar el desarrollo de investigación matemática de vanguardia en Nueva Zelanda, convirtiéndose así en una figura muy influyente e inusual para las costumbres y esquemas de la administración universitaria de ese país.

 

Roy Kerr

Recepción de la posición de Distinguished Professor. Crédito de la imagen: Universidad de Canterbury.

 

Kerr a lo largo de su dilatada carrera, ha sido merecedor de diversos premios  por sus importantes contribuciones al campo de la astrofísica, entre ellos se encuentran: Medalla Hughes (1984), por su distinguido trabajo sobre Relatividad, especialmente por su descubrimiento del llamado agujero negro de Kerr; la Medalla Rutherford (1993) otorgada por la Royal Society of New Zealand; la Medalla Albert Einstein (2013) adjudicada por la Sociedad Albert Einstein en Suiza y la Medalla Crafoord (2016) entregada por la Real Academia de Ciencias de Suecia.

 

Por otra parte, entre otros de los reconocimientos que se le han otorgado a Kerr, fue distinguido en 1975 como miembro de Royal Society of New Zealand; desde 2008 ocupa la cátedra Yevgeny Mikhajlovic Lifschitz en el International Center for Relativistic Astrophysics Network; su alma mater, la Universidad de Canterbury, le otorgó (2015) una posición honorifica, en reconocimiento a sus trabajos en el desarrollo de la Astrofísica y más recientemente, en abril de 2019, fue elegido miembro de la Royal Society.

 

Actualmente, Kerr se encuentra residenciado en la Isla Norte de Nueva Zelanda, en la ciudad Tauranga; desde donde recibió la noticia de la primera imagen de un agujero negro, un evento que constituyó la consolidación de un enorme esfuerzo de décadas de trabajo observacional, técnico y teórico, que comprueba parte del trabajo desarrollado por este matemático hace más de 50 años; así la icónica imagen del Event Horizon Telescope representa en palabras de Kerr:

El comienzo de una nueva fase en la comprensión de nuestro Universo”.

 

Referencias

Kerr Fest (2004) Roy Kerr and the spin on black holes. [Artículo en línea] Disponible: http://www2.phys.canterbury.ac.nz/kerrfest/spin.html

Kerr, R.P. (2007) Discovering the Kerr and Kerr-Schild metrics. [Artículo en línea] Disponible: https://arxiv.org/pdf/0706.1109.pdf

Oviedo, D. (2019) Sondeando un Universo Oscuro. [Artículo en línea] Disponible: http://tayabeixo.org/articulos/sondeando_universo_oscuro.htm

Royal Society. (2019) Roy Kerr. [Artículo en línea] Disponible: https://royalsociety.org/people/roy-kerr-14105/

Royal Society Te Apārangi.  (2019) Distinguished Professor Roy Kerr CNZM FRSNZ named Fellow of the Royal Society, London. [Artículo en línea] Disponible:

https://www.royalsociety.org.nz/fellows-and-members/link-news/2019/april/distinguished-professor-roy-kerr-frsnz-crsnz-named-fellow-of-the-royal-society-london/

University of Texas. Roy Patrick Kerr. [Artículo en línea] Disponible: https://web2.ph.utexas.edu/utphysicshistory/RoyPKerr.html