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Edmond Halley

Edmund Halley

(Haggerston, 08 de noviembre de 1656 / Greenwich, 25 de enero de 1742)

Edmund Halley. Extraído de: https://www.rmg.co.uk/discover/explore/magnetic-mr-halley

 

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Por: David Oviedo.

Asociación Larense de Astronomía, ALDA.

 

Edmund Halley, fue un reconocido astrónomo, físico y matemático británico, destacado por sus variadas contribuciones en la observación astronómica, siendo ampliamente reconocido por ser el primero en calcular la órbita de un cometa y predecir su retorno para 1758, además de realizar importantes aportes en el estudio inicial del geomagnetismo y el cálculo de tránsitos planetarios.

 

Nacido en 1656, en la localidad de Haggerston, ubicado en el condado de Middlesex (en las inmediaciones de la ciudad de Londres), provenía de una acaudalada familia, originaria de Derbyshire, desde donde su padre comerciaba con jabón; el auge mercantil de los Halley, permitió que el joven Edmund tuviese una instrucción inicial de gran solidez. Durante su juventud, Halley inclina sus intereses hacia el estudio de las Matemáticas, demostrando grandes habilidades para el razonamiento y las operaciones numéricas, posteriormente en 1673 ingresa en el Queen’s College de Oxford para completar su educación formal en Física y Astronomía.

 

Durante su estancia en Oxford, Halley es recomendado como asistente de observación al astrónomo inglés John Flamsteed (1646-1719), quien en 1676 recibió por decreto real la designación de Royal Astronomer por parte del Rey Carlos II, siendo el primero en ocupar este cargo; en este contexto, Halley visita el Observatorio de Greenwich y es animado personalmente por Flamsteed a continuar sus estudios en Astronomía, invitándole a permanecer en Greenwich.

 

Halley abandona Oxford sin titulación académica e inicia sus labores en Greenwich, siguiendo al pie de la letra la recomendación de Flamsteed. Instalado en Greenwich, Halley adquiere conocimientos en el manejo y construcción de instrumentos astronómicos, asistiendo directamente en la recopilación del Catalogus Britannicus, uno de los primeros catálogos estelares preparados por Flamsteed y que contó con un total 2.919 estrellas.

 

En un entorno astronómico, dominado por el trabajo en catálogos estelares y con referentes como Giovanni Cassini (1625-1712) en París, Johannes Hevelius (1611-1687) en Danzig y Flamsteed en Greenwich, el joven Halley estaba muy preocupado por dejar su huella de investigación, por lo que decide embarcarse hacia el hemisferio sur, con el objetivo de mapear las estrellas que no estaban visibles desde Europa y que hasta ese entonces habían recibido muy poco interés por parte de los astrónomos. Para continuar con el minucioso trabajo asociado a los catálogos estelares, Halley zarpa en 1676 hacia la isla de Santa Elena (Atlántico Sur), bajo el amparo de la Compañía Británica de las Indias Orientales.

 

La estadía en la isla de Santa Elena, no progresó de acuerdo a los planes de Halley, las condiciones climáticas continuamente adversas entorpecieron el trabajo de observación astronómica, aunque el saldo final de las investigaciones de Halley para 1678 fue de 341 estrellas observadas, un eclipse solar, un nuevo cúmulo estelar en la constelación del Centauro y un tránsito de Mercurio, lo que le permite a su regreso a Londres, la publicación de un pequeño catálogo y un planisferio que contaba con una nueva constelación: Robur Carolinum (nombrada para conmemorar la ocasión en la que el rey Carlos II se escondió en un roble después de su derrota en la Batalla de Worcester).

 

Con su regreso a Londres en 1678 y con un prestigio a la alza, recibe su titulo en Oxford y es elegido miembro de la Royal Society, estableciendo una gran reputación como astrónomo. Para 1679, la Royal Society designa a Halley como encargado en la resolución de una disputa entre Robert Hooke (1635-1703) y Johannes Hevelius, sobre la veracidad de las observaciones de Hevelius, para ello Halley viaja hasta Polonia y comprueba que las observaciones de un anciano Hevelius eran precisas, zanjando así la polémica Hooke-Hevelius.

 

El crecimiento del reconocimiento público de Halley, hizo que Flamsteed y Halley se distanciaran, en los siguientes años Flamsteed usaría toda su influencia como Astrónomo Real para evitar que Halley obtuviera posiciones académicas, aunque la rivalidad personal de Flamsteed no evitaría el meteórico ascenso y poder de Halley dentro de la Royal Society.

 

Para finales de 1681, emprende un viaje por Europa continental, específicamente a Francia e Italia, en donde observa un brillante cometa, que posteriormente recogería en su trabajo histórico sobre la naturaleza del movimiento de los cometas. Tras este viaje, en 1682, contrae matrimonio con Mary Tooke, de esta unión nacerían tres hijos: Edmond quien se convirtió en cirujano naval, Margaret y Katherine.

 

A inicios de 1684, Halley hace su primera visita a Cambridge, en donde conoce a Isaac Newton (1643-1727), con el objetivo abordar un problema planteado en el seno de la Royal Society por el arquitecto y astrónomo inglés Christopher Wren (1632-1723), a cuenta de un premio de 30 chelines a quien explicara la naturaleza del movimiento planetario. Los dos protagonistas iniciales alrededor del desafío propuesto por Wren fueron Halley y Hooke, quienes desde varios años antes trataron de hallar una solución, siendo Halley quien concluyó de forma intuitiva la posibilidad de una entidad matemática que decaía con el inverso del cuadrado de la distancia.

 

Newton y Halley establecieron una larga amistad a partir de sus encuentros en Cambridge; Halley siguió insistiendo a Newton, para que diseñase una solución al problema del movimiento planetario, algo que Newton ya había abordado en el pasado, y argumentando que había resuelto ese problema, logrando demostrar que las órbitas planetarias describían una elipse. Aunque Newton había perdido su solución, por lo que debía retomar el trabajo de resolver desde cero el problema del movimiento planetario.

 

Finalmente, Halley animaría a Newton, para continuar y profundizar sus estudios sobre la mecánica celeste, aunque Newton mantenía ciertas resistencias a publicar, ya que temía una polémica sobre el asunto de prioridad de descubrimiento, algo que forzó a Halley a ejercer una mayor presión sobre Newton para obligarle a publicar Principia Mathematica en 1687. La importancia del trabajo de Newton movilizó en pleno a la Royal Society e hizo que Halley terminara financiando personalmente la impresión y la corrección de los ejemplares del texto.

 

Para 1692, Halley propone en la Royal Society, la teoría de una Tierra Hueca, sus cálculos apuntaban a que la Tierra contaba con una capa externa de unos 800 kilómetros de espesor y dos capas internas concéntricas alrededor del núcleo; estando cada uno de esos anillos concéntricos compuesto por una atmosfera propia y sus propios campos magnéticos. Halley, establece también que los anillos internos también contarían con velocidades propias de rotación y contempló la posibilidad de que los gases de las atmosferas internas provocaban las auroras boreales. Este trabajo seria una de las piedras angulares de sus teorías sobre el comportamiento geomagnético.

 

Unos de los estudios poco conocidos de Halley, fue llevado a cabo durante 1693, en el campo de la ciencia actuarial, publicando un trabajo sobre el valor de las rentas vitalicias sobre la base de las estadísticas demográficas de la ciudad polaca de Breslavia. Esta curiosa publicación de Halley se convertiría en uno de los antecedentes más importantes en el desarrollo de las ciencias actuariales.

 

https://oxfordmedicine.com/doc/10.1093/med/9780199596614.001.0001/med_9780199596614_graphic_039-full.gif
 

Composición: Tabla de vida de Halley. Extraído de: https://oxfordmedicine.com/oxford/fullsizeimage?imageUri=%2F10.1093%2Fmed%2F9780199596614.001.0001%2Fmed_9780199596614_graphic_039-full.gif&uriChapter=%2F10.1093%2Fmed%2F9780199596614.001.0001%2Fmed-9780199596614-chapter-2

 

En 1698, Halley recibe el encargo real como capitán para la Royal Navy del barco Paramour, en donde realiza tres viajes financiados por la corona británica con fines de exploración científica, para ello emprendió tres periplos, dos de ellos alrededor del Océano Atlántico y con el objetivo de efectuar mediciones geofísicas y atmosféricas; entre ellos encontrar una descripción del magnetismo terrestre. El tercer viaje fue planificado para el estudio de las mareas y las condiciones atmosféricas en el Canal de la Mancha. El servicio de Halley como capitán del HMS Paramour culminaría en 1701.

 

Tras su retorno a Londres se integra directamente a las labores dentro de la Royal Society, en donde es electo secretario en 1702, un año más tarde Newton se vuelve presidente de la Royal Society. En este contexto, el tándem Halley-Newton inicia una contienda contra Flamsteed, ya que Newton ordena que la Royal Society tome el control del Observatorio de Greenwich y que se publiquen los trabajos de Flamsteed sin su autorización; el conflicto culmina con Flamsteed adquiriendo la mayoría de los ejemplares publicados por la Royal Society, para quemarlos públicamente a las afueras del Observatorio de Greenwich.

 

En 1704, recibe finalmente una posición académica en Oxford, como Profesor Saviliano de Geometría, aunque en 1691 fue considerado para ocupar la misma posición, no se hizo efectiva su designación por las continuas fricciones personales con Flamsteed, por este motivo Newton establece a Halley en un puesto de la Royal Mint con responsabilidades en la ciudad de Chester. En su periodo como Profesor Saviliano, Halley publica una obra denominada “A Synopsis of the Astronomy of Comets”, en este trabajo muestra que los avistamientos de los cometas de 1456, 1531, 1607 y 1682 eran tan similares que debían ser el mismo, concluyendo a través del cálculo de su órbita que retornaría en 1758.

Halley's paper on comets, 1705 - Stock Image - H408/0501 - Science Photo  Library

Crédito de la imagen: Royal Astronomical Society / Science Photo Library.

 

En su obra de 1705, Halley considera que las descripciones de astrónomos como Apianus (1495-1552), Johannes Kepler (1571-1630) y Longomontanus (1562-1647) son precisas desde el rigor observacional y semejantes desde el punto de vista histórico, aunque con algunas pequeñas desviaciones temporales que ponían en duda la periodicidad orbital, asunto que corrige Halley al considerar la perturbaciones gravitatorias que generan Júpiter y Saturno, sosteniendo así su predicción sobre los trabajos de su amigo Newton.

 

Como profesor Saviliano, Halley desarrolla la mayoría de sus contribuciones al área de las Matemáticas, incursionando en la teoría y resolución de ecuaciones cúbicas y bicuadráticas, series logarítmicas y estudio detallado de cónicas. En este periodo y a partir de sus experiencias marítimas recoge el conocimiento matemático para la confección de mapas y proyecciones geométricas.

 

En 1719, con la muerte de John Flamsteed, queda vacante la posición de Astronomer Royal, la casa real de Jorge II de Gran Bretaña designa a Halley como sucesor de Flamsteed, las labores de Halley al frente del Observatorio de Greenwich se centraron en reequipar las instalaciones, ya que la mayoría del mobiliario e instrumentos fueron extraídos por la viuda de Flamsteed al considerarlo propiedades familiares. Posteriormente, el trabajo de Halley se concentró en el mejoramiento de la precisión de las tablas de posiciones lunares.

 

Halley continuaría en su cargo en Greenwich, trabajando hasta el día de su muerte el 14 de enero de 1742 (86 años), su cometa estaba aún muy lejos, pero la posteridad le reconocería de forma generosa su trabajo pionero e inmortalizaría su nombre en los cielos.

 

Aunque el nombre de Halley esté estrechamente vinculado a la Astronomía, la posteridad no le ha reconocido muchas de sus otras contribuciones y esfuerzos por el estudio de la Ciencia; no obstante se le recuerda su notable participación y estimulo en la organización y financiación de los manuscritos de Newton, que cambiarían para siempre el destino de la Ciencia.

 

Referencias

Edmond Halley. [Artículo en línea] Disponible: https://messier.seds.org/xtra/Bios/halley.html

 

Halley’s Log. [Artículo en línea] Disponible: https://halleyslog.wordpress.com

O’ Connor, J.J. Robertson, E.F. Edmond Halley. [Artículo en línea] Disponible: https://mathshistory.st-andrews.ac.uk/Biographies/Schwarzschild/