A  S  T  R  O  B  I  O  G  R  A  F  I  A  S 


 

George Gamow

(Odesa, 04 de marzo de 1904 / Boulder, 19 de agosto de 1968)

George Gamow. Extraído de: http://revista.iaa.es/content/gamow-alpher-y-el-ylem

 

 

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Por David Oviedo.

Asociación Larense de Astronomía, ALDA.

 

George Gamow, fue un influyente físico y cosmólogo ucraniano, nacionalizado estadounidense, destacado por sus amplias contribuciones al campo de la física nuclear en donde desarrolla parte de la teoría vinculada al decaimiento alfa y también es reconocido por sus diversos aportes en la construcción de la  teoría de nucleosíntesis estelar y primordial.

 

Gamow nace en la próspera ciudad ucraniana de Odesa (a orillas del Mar Negro) para inicios del siglo XX una de las ciudades más importantes del Imperio Ruso; bajo el nombre de Georgiy Antonovich Gamov. Durante su infancia, Gamow fue orientado por sus padres en el estudio de idiomas, llegando a aprender francés y alemán, a la par que continuaba con sus estudios básicos.

 

Desde temprana edad, Gamow manifestaría habilidades y capacidades para el estudio de la Ciencia, quedando cautivado de forma definitiva, cuando en marzo de 1917 recibiera como regalo de su padre un telescopio, lo cual hizo que el joven George inclinara sus intereses hacia una formación científica en el futuro cercano. Sus estudios universitarios inician en 1921, tomando clases en la Universidad de Novorossia, sin embargo tras dos años de estudios básicos de Física y Matemáticas, se muda a San Petersburgo.

 

Para 1923, ingresa formalmente en la Universidad de Petrogrado (rebautizada como Universidad de Leningrado en 1924), en donde estudia brevemente bajo la supervisión del matemático y cosmólogo ruso Aleksandr Fridman (1888-1925), ambos trabajaron en la investigación de Fridman sobre soluciones cosmológicas derivadas de la Relatividad General, no obstante, con la muerte de Fridman en septiembre de 1925, Gamow no se decanta por la continuidad en la investigación cosmológica sino que prefiere emprender estudios en el campo de la teoría cuántica.

 

En 1928, egresa de la Universidad de Leningrado y se desplaza a la ciudad alemana de Gotinga, en donde decide iniciar sus estudios de doctorado, es durante su corto periodo en Alemania, que Gamow cosecha su primera gran investigación en Física, al lograr explicar el fenómeno del decaimiento alfa a través de las propiedades del efecto túnel, de esta forma Gamow ataba de forma efectiva a la radiactividad como un proceso que se deriva de la mecánica cuántica.

 

En Gotinga, entra en contacto con el físico alemán Fritz Houtermans (1903-1966) y trabajan en una descripción de mayor profundidad teórica del efecto túnel. Pocos meses después de la publicación de sus estudios, obtiene una beca en el Instituto de Física Teórica de Copenhague, compartiendo estancia en la capital danesa junto al físico británico de origen neozelandés Ernest Rutherford (1871-1937) y el físico danés Niels Bohr (1885-1962).

 

Fotografía de una conferencia en Copenhague, de izq. a der. Niels Bohr, Werner Heisenberg, Wolfang Pauli, George Gamow y Lev Laundau. Gamow y Landau eran viejos conocidos de los tiempos de estudio en Leningrado. Extraído de: https://www.lindahall.org/lev-landau/

 

Durante su productiva estancia en Dinamarca, Gamow trabajó de nuevo junto a Houtermans y con el astrofísico británico Robert Atkinson (1898-1982) en el primer cálculo de reacciones termonucleares estelares. Esa teoría se basó en gran medida en las primeras ideas de Gamow sobre el mecanismo de las reacciones nucleares que desarrolló en Gotinga y de su modelo de la gota líquida para el núcleo atómico.

 

En 1931, vuelve a la Unión Soviética como un prestigioso científico de renombre internacional y es elegido miembro de la Academia de Ciencias de la URSS, a la vez que se convierte en catedrático titular de la Universidad de Leningrado. Con su retorno a la URSS, contrae matrimonio con Lyubov Vokhminzeva (1909-1985), física egresada de la Universidad de Moscú. A finales de 1931, Gamow intenta obtener nuevos permisos de viaje, pero las autoridades soviéticas niegan sus continuas solicitudes.

 

Para 1932, el matrimonio Gamow-Vokhminzeva se convence de desertar de la Unión Soviética, para ello se desplazan hacia la península de Crimea, con la peculiar excusa de evaluar el comportamiento dinámico de un bote en altamar, ocultando a las autoridades el verdadero objetivo de cruzar el Mar Negro e ingresar a Turquía; aunque el inesperado clima condena la huida al fracaso.

 

Tras su fallido intento de escape y de regreso a Leningrado, la administración soviética designa sorpresivamente a Gamow como representante en la Conferencia de Solvay de octubre de 1933. Gamow insiste ante las autoridades sobre la necesidad de ser asistido por un profesional de la Física durante su viaje, para ello arregla que su esposa le acompañe en calidad de asistente, de esta manera Gamow y Vokhminzeva partían de la Unión Soviética en 1933 para jamás regresar.

 

Después de su participación en la Conferencia de Solvay, Gamow trabaja de forma muy breve para algunas universidades en Europa y en particular para el Instituto Curie, siendo invitado en 1934 a la Universidad de Michigan durante los cursos de verano de esta institución. A su llegada a los Estados Unidos, fue invitado rápidamente a incorporarse como profesor titular de la Universidad George Washington, siendo encargado de las investigaciones en Física Teórica.

 

A pesar de ser considerado como catedrático de Física Teórica en Washington, decide emprender nuevas investigaciones aplicadas en Astrofísica y Física Nuclear, trabajando en conjunto con el físico de origen húngaro Edward Teller, con quien desarrolla una descripción teórica de las interacciones débiles y las transiciones en el decaimiento beta.

 

A inicios de la década de 1940, Gamow realiza algunos desplazamientos puntuales a Río de Janeiro, para trabajar en el Centro Brasileño de Investigaciones Físicas (CBPF, por sus siglas en portugués) junto al físico brasileño Mario Schenberg, en el área de explosiones estelares (particularmente supernovas). Después de desarrollar sus estudios vinculados a la emisión de neutrinos y enfriamiento estelar, Gamow tuvo la ocurrencia de bautizar el efecto con el nombre de un establecimiento nocturno en Río de Janeiro: Casino de Urca, ubicado en las inmediaciones del CBPF. La elección del peculiar nombre proviene de un comentario hecho por Gamow: “Bueno, ¡la energía se pierde en el centro de las supernovas casi tan rápido como se pierde dinero en estas mesas!”.

 

Rápidamente, la audiencia anglófona especializada, relacionó la palabra Urca como Ultra Rapid CAtastrophe, debido a los rangos temporales en los que ocurren estas emisiones de neutrinos, aunque simplemente se trató de una alusión proveniente del particular humor de Gamow, quedándose el Proceso de Urca como parte de la literatura científica habitual.

 

Durante el periodo de la Segunda Guerra Mundial, a pesar de sus profundos conocimientos en el área de Física Nuclear, no fue convocado como investigador para el Proyecto Manhattan, por lo que mantuvo su actividad académica de forma regular, aunque esto no le impidió convertirse en asesor de la Marina de los Estados Unidos, durante la etapa de guerra.

 

Hacia finales de la década de 1940, Gamow tuvo como estudiante doctoral al físico Ralph Alpher (1921-2007), cuyo tema de la disertación doctoral estuvo enfocado en el origen de los elementos químicos (tema de altísimo interés personal para Gamow). Dicho trabajo explicaba las abundancias relativas en el Universo del hidrógeno y helio a partir del estado primordial causado por el Big Bang. Esta disertación doctoral, sirvió como base para la publicación de un artículo pionero, en donde Gamow y Alpher presentan un Universo temprano extremadamente caliente y con posibilidades de haber dejado una huella de radiación residual.

 

Previo a la publicación del artículo, Gamow decidió de forma unilateral anexar a la lista al físico norteamericano de origen alemán Hans Bethe (1906-2005), a pesar que este último no había colaborado en la investigación de Alpher y Gamow; este hecho se debió a la enésima demostración del jovial humor de Gamow, quien quería hacer un chiste con el orden de los apellidos en el artículo: Alpher - Bethe  - Gamow - y así igualar el inicio del alfabeto griego, a b g.

 

Composición. De izq. a der. Ralph Alpher, George Gamow y Hans Bethe. Extraído de: https://maikelnai.naukas.com/2017/03/30/de-como-un-fisico-aparecio-en-un-paper-por-que-su-nombre-pegaba/

 

De la disertación de Alpher sobre nucleosíntesis primordial, Gamow se interesa en el estado inicial de la materia en el Universo, denominando a este estado Ylem, un término proveniente del inglés antiguo y que puede adaptarse al significado de material primordial, sin embargo Alpher profundiza en otra de las conclusiones previas sobre la radiación remanente del Big Bang, que estima y describe junto al astrónomo Robert Herman (1914-1997), que posteriormente es descubierta en 1965 como la radiación de fondo de microondas.

 

A inicios de la década de los 50’s, Gamow decanta sus intereses por el estudio biológico, en ese sentido, concentra sus esfuerzos en el desarrollo de un osado modelo teórico de la codificación genética, basado en un esquema puramente matemático. A pesar de su acercamiento al entorno científico de la Bioquímica, sus propuestas resultaron ser erradas, pero el hecho de incursionar en modo aficionado dentro de este ámbito le valieron expectativas pioneras para la época.

 

Otra de las actividades que Gamow desarrolla en paralelo a sus investigaciones, fue el desarrollo de una gran cantidad de textos de divulgación científica, convirtiéndose en una de las referencias obligadas dentro del campo de la comunicación de la Ciencia, entre ellas resaltan: El nacimiento y muerte del Sol (1940); Un, dos, tres, infinito (1947); La Creación del Universo (1952); Biografía de la Física (1961), Treinta Años que Conmovieron la Física (1966).

 

Hacia finales de 1954, Gamow recibe una recomendación del sacerdote jesuita y director del Observatorio de la Universidad de Georgetown Francis Heyden (1907-1991), con la finalidad de que Gamow asumiera la supervisión doctoral de Vera Rubin (1928-2016), Gamow finalmente admite a Rubin y desarrollan un trabajo agrupaciones galácticas. Para mediados de 1956, Gamow deja sus posiciones académicas en Washington D.C. trasladándose a Boulder, en donde recibiría una posición académica de la Universidad de Colorado, en donde continuaría desarrollando sus investigaciones en. En este mismo año, la UNESCO reconoce a Gamow por su dilatada carrera en divulgación científica, otorgándole el Premio Kalinga.

 

Dos años después de su llegada a Colorado, se divorcia de Lyubov Vokhminzeva, con quien Gamow había escapado de la URSS 23 años antes y tenían en común un hijo: Igor, nacido en 1935 y que posteriormente se convertiría en un profesional de la microbiología. Tras su divorcio, contrae segundas nupcias con la editora californiana Barbara Perkins (1905-1975), quien apoyaría a Gamow en la gestión editorial de sus libros de divulgación.

 

        Gamow fallece en la ciudad de Boulder en Colorado, el 19 de agosto de 1968, a sus 64 años; siendo recordado como uno de los científicos más brillantes de su generación, por su gran cantidad de aportes en el área de la Física y la Cosmología, sus osadas investigaciones, su particular sentido del humor, su decidido compromiso con la divulgación de la Ciencia y lo polifacético que resultó a lo largo de su productiva carrera de investigación.

 

        El genio de Gamow, fue descrito y resumido en palabras de su amigo y colega Edward Teller:

 

        “Gamow fue fantástico en sus ideas. Tenía razón, estaba equivocado. Más a menudo mal que bien. Siempre interesante... Y cuando su idea no estaba mal, no solo era correcta, era nueva”.

 

Referencias.

 

Artime, M. A. De cómo un físico apareció en un paper porque su nombre pegaba. [Artículo en línea] Disponible: https://maikelnai.naukas.com/2017/03/30/de-como-un-fisico-aparecio-en-un-paper-por-que-su-nombre-pegaba/

 

George Gamow. [Artículo en línea] Disponible: https://www.atomicheritage.org/profile/george-gamow

 

George Gamow. [Artículo en línea] Disponible: https://www.britannica.com/biography/George-Gamow

 

Perez, M.A. Gamow, Alpher y el Ylem. [Artículo en línea] Disponible: http://revista.iaa.es/content/gamow-alpher-y-el-ylem

 

Supernovas e Efeito Urca [Artículo en línea] Disponible:  http://www.cbpf.br/~martin/CAMS/Mario/urca.htm

 

The Distinguished Life and Career of George Gamow. [Artículo en línea] Disponible: https://www.colorado.edu/physics/events/outreach/george-gamow-memorial-lecture-series/distinguished-life-and-career-george-gamow

 

Women in aviation and Space History: Vera Rubin Cooper [Artículo en línea] Disponible: https://airandspace.si.edu/explore-and-learn/topics/women-in-aviation/rubin.cfm