A  S  T  R  O  B  I  O  G  R  A  F  I  A  S 


 

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Abu Muhammad ibn Ahmad al-Biruni

(04 de septiembre de 973 – 02 de diciembre de 1048)

 

 

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Por Jesús A. Guerrero Ordáz.

Asociación Larense de Astronomía, ALDA.

 

 

Abu Muhammad al-Biruni nació en Khwarazm, una región contigua al Mar de Aral ahora conocida como Karakalpakstan. Las dos principales ciudades de esta región fueron Kath y Jurjaniyya. Al-Biruni nació cerca de Kath y la ciudad donde nació se llama hoy Biruni en honor al gran erudito. Vivió tanto en Kath como en Jurjaniyya cuando creció y sabemos que comenzó sus estudios a una edad muy temprana con el famoso astrónomo y matemático Abu Nasr Mansur. Ciertamente, a la edad de diecisiete años, al-Biruni estaba comprometido con un trabajo científico serio, ya que fue en 990 cuando calculó la latitud de Kath mediante la observación de la altitud máxima del Sol.

 

Otro trabajo que emprendió al-Biruni cuando era joven fue más teórico. Antes de 995, a la edad de 22 años, había escrito una serie de obras breves. Una que ha sobrevivido es su Cartografía, que es un trabajo sobre proyecciones de mapas. Además de describir su propia proyección de un hemisferio en un plano, al-Biruni demostró que a esa corta edad ya había estudiado una amplia selección de proyecciones de mapas inventadas por otros eruditos y que él analiza en su tratado.

 

La vida comparativamente tranquila que llevó al-Biruni hasta este punto llegaría a un final repentino. Es interesante especular sobre cuán diferente podría haber sido su vida y su contribución a la erudición si no hubiera sido por el cambio en su vida forzado por los acontecimientos políticos del año 995.

 

El final del siglo X y comienzo del XI fue un período de gran agitación en el mundo islámico y hubo guerras civiles en la región en donde habitaba al-Biruni.

 

Los Banu Irak que gobernaban la población de Khwarazm y de la que Abu Nasr Mansur,  maestro de al-Biruni, era príncipe, fue derrocada en el año 995. Al-Biruni tuvo que huir al estallar la guerra civil.

 

No está claro exactamente adónde fue al-Biruni cuando huyó de Khwarazm, pero algunos historiadores señalan que pudo haber ido a la población de Rayy, cerca de donde se encuentra hoy la ciudad de Teherán. Textos encontrados señalan que vivió en esa ciudad por varios años y que no tenía patrón y vivía en la pobreza. Al-Khujandi era un astrónomo que trabajaba con un instrumento muy grande que había construido en una montaña cercana a Rayy para observar los tránsitos meridianos del Sol cerca de los solsticios. Al-Khujandi realizó observaciones para los solsticios de verano e invierno del año 994 y a partir de ellas calculó la oblicuidad de la eclíptica y la latitud de Rayy, pero ninguna de estas dos observaciones fueron particularmente precisas.

 

Al-Khujandi discutió estas observaciones y su gran sextante con al-Biruni, quien más tarde informó sobre ellas en su libro Tahdid, donde afirmó que la apertura del sextante se estableció en aproximadamente un lapso en el curso de las observaciones de al-Khujandi debido al peso del instrumento. Es casi seguro que Al-Biruni tenía razón al señalar la causa de los errores de al-Khujandi, pues trabajó con este instrumento entre los años 995 y 997. Al-Khujandi falleció en el año 1000.

 

Conocemos con certeza ciertas fechas en la vida de al-Biruni porque describe eventos  astronómicos en sus obras que permiten determinar fechas y lugares precisos. Su descripción de un eclipse de Luna el 24 de mayo de 997 que observó en Kath significa que ya había regresado a su país natal en ese momento. El eclipse fue un evento que también fue visible en Bagdad y al-Biruni había preparado la observación con Abu'l-Wafa que lo observaría desde esa ciudad. La comparación de sus tiempos les permitió calcular la diferencia de longitud entre ambas ciudades.

 

Sabemos que al-Biruni se movió con frecuencia durante este período, ya que hacia el año 1000 estaba en Gurgan con el apoyo de Qabus, el gobernante del estado de Ziyarid. Dedicó su obra Cronología a Qabus alrededor del año 1000 y todavía estaba en Gurgan el 19 de febrero de 1003 y el 14 de agosto de 1003 fechas en las que observó eclipses de Luna que ocurrieron allí. Debemos registrar que en la Cronología, al-Biruni se refiere a siete obras anteriores que había escrito: una sobre el sistema decimal, otra sobre el astrolabio, una sobre observaciones astronómicas, tres sobre astrología y dos sobre historia.

El 4 de junio de 1004, al-Biruni estaba de regreso en su tierra natal, porque ese día observó otro eclipse de Luna desde Jurjaniyya. Ali ibn Ma'mun había gobernado Khwarazm y permaneció en la corte cuando su hermano Abu'l Abbas Ma'mun lo sucedió como gobernante. Ambos hermanos Ma'mun se casaron con hermanas del gobernante Mahmud del poderoso estado de Ghazna, en el actual Afganistán, que eventualmente tomaría el control del reino de Abu'l Abbas Ma'mun.

 

Tanto Ali ibn Ma'mun como Abu'l Abbas Ma'mun fueron patrocinadores de las ciencias y apoyaron a varios científicos destacados en su corte. Hacia el año 1004 Abu'l Abbas Ma'mun era el gobernante y brindó un generoso apoyo al trabajo científico de al-Biruni. Es en la ciudad de Khwarazm donde al-Biruni se encuentra con su antiguo maestro Abu Nasr Mansur y ambos trabajan en la construcción de un instrumento para observar el tránsito solar en Jurjaniyya.

 

Las guerras en la región interrumpieron el trabajo científico de al-Biruni y Abu Nasr Mansur y ambos tuvieron que abandonar la región de Khwarazm alrededor de 1017.

 

 Mahmud en su afán de expandir sus dominios desde Ghazna demanda sumisión a Abu'l Abbas Ma'mun en 1014, quien al aceptar parcialmente las mismas es ajusticiado por su propio ejército. Después de esto, Mahmud marcha sobre la región y toma el control de la ciudad de Kath el 3 de julio de 1017. Tanto al-Biruni como Abu Nasr Mansur parten con el ejército victorioso de Mahmud, quizás en condición de prisioneros.

 

Sigue un período extraño durante el cual hay evidencia en los propios escritos de al-Biruni de que sufrió grandes dificultades, pero también parece haber sido apoyado por Mahmud para algún trabajo científico. Algunos informes de que Mahmud fue cruel con al-Biruni pueden tener alguna base a pesar del patrocinio limitado que recibió del gobernante. Algunas fechas y lugares de este período se pueden deducir nuevamente de las descripciones de eventos astronómicos registrados por al-Biruni. Estuvo en Kabul el 14 de octubre de 1018 pero, a pesar de no tener instrumentos para observar, pudo hacer una observación con un ingenioso instrumento que hizo con materiales a mano. En Lamghan, al norte de Kabul, el 8 de abril de 1019 observó un eclipse de Sol.

 

Entre 1018 y 1020, con el apoyo de Mahmud, al-Biruni hizo observaciones desde Ghazna que permitieron una determinación precisa de su latitud. El 17 de septiembre de 1019 hubo un eclipse lunar observado por al-Biruni desde Ghazna en donde logró dar detalles precisos de la altitud de varias estrellas para el momento del eclipse.

 

La relación entre Mahmud y al-Biruni es interesante. Es probable que al-Biruni fuera esencialmente un prisionero de Mahmud y no tuviera la libertad de marcharse. Sin embargo, las excursiones militares de Mahmud a la India significaron que al-Biruni fuese llevado a ese país, lo que constituye una de las mayores experiencias vividas por el sabio. Pudo haber deseado un mejor trato por parte de Mahmud, pero el trabajo científico de al-Biruni ciertamente se benefició.

Alrededor de 1022, los ejércitos de Mahmud comenzaron a tener éxito en tomar el control de regiones del norte de la India y en 1026 sus ejércitos marcharon hacia el Océano Índico. Al-Biruni parece haber estado solo en el norte de la India, y no sabemos cuántas visitas hizo, pero las observaciones que hizo allí le permitieron determinar las latitudes de once pueblos alrededor del Punjab y las fronteras de Cachemira. Su obra más famosa, India, fue escrita como resultado directo de los estudios que realizó mientras estuvo en ese país.

 

La India es un trabajo masivo que cubre muchos aspectos diferentes del país. Al-Biruni describe la religión y la filosofía de la India, su sistema de castas y costumbres matrimoniales. Luego estudia los sistemas de escritura y números de la India antes de pasar a examinar la geografía del país. El libro también examina la astronomía india, la astrología y el calendario.

 

Al-Biruni estudió literatura india en su idioma original, traduciendo varios textos sánscritos al árabe. También escribió varios tratados dedicados a ciertos aspectos de la astronomía y las matemáticas indias que eran de particular interés para él. Al-Biruni era increíblemente leído, tenía conocimiento de la literatura sánscrita sobre temas como astrología, astronomía, cronología, geografía, gramática, matemáticas, medicina, filosofía, religión, pesos y medidas.

 

Mahmud muere en 1030 y es sucedido por su hijo mayor Mas'ud, aunque no antes de una difícil situación política en la que los dos hijos de Mahmud trataron cada uno de seguir a su padre como gobernante. Claramente, al-Biruni no estaba seguro de quién tendría éxito porque decidió no dar una dedicatoria en su obra India que apareció en este momento. ¡Es mejor no tener dedicación que elegir la equivocada! Mas'ud demostró ser un gobernante que trató a al-Biruni con más amabilidad que su padre. Si al-Biruni había sido un virtual prisionero antes, ahora parece que ha vuelto a ser libre para viajar como le plazca. Mas'ud fue asesinado en 1040 y fue sucedido por su hijo Mawdud, quien gobernó durante ocho años. Para ese entonces, al-Biruni era un anciano, pero continuó con su enorme producción de trabajos científicos hasta el momento de su muerte.

 

El número total de obras producidas por al-Biruni durante su vida es impresionante. Se estima que escribió alrededor de 146 obras con un total de 13.000 folios (un folio contiene aproximadamente la misma cantidad de caracteres que una página impresa de un libro moderno).

 

La amplia gama de obras escritas por al-Biruni cubre esencialmente la totalidad de la ciencia en su época. En este sentido podemos afirmar que el sabio estuvo fuertemente inclinado al estudio de los fenómenos observables, en la naturaleza y en el hombre. Dentro de las ciencias mismas se sintió atraído por aquellos campos susceptibles de análisis matemático.

 

Meticuloso observador de los fenómenos naturales, fue un gran impulsador del método experimental. Confeccionó un Mapa Mundi, determinó el diámetro de la Tierra con gran precisión y construyó las Tablas de la Luna; sus cálculos fueron tan precisos que sólo pudieron ser mejorados 600 años después por los astrónomos europeos.

Desarrolló tópicos en hidrostática en donde describió las relaciones de densidades entre el oro, la plata, el plomo, el mercurio y el bronce. Discutió con Ibn Sina (Avicena) la naturaleza del calor y la luz, y a pesar de no haber realizado ninguna medición al respecto, expresó que la velocidad de la luz era inconmensurablemente mayor que la velocidad del sonido.

 

De gran facilidad para los idiomas, obtuvo de primera mano mucho del conocimiento indostaní sobre matemática y astronomía.

 

Para sus observaciones hizo uso de los mejores instrumentos a los que pudo acceder. Esta circunstancia nos permite apreciar un aspecto de su personalidad jocosa e incisiva. Ante la crítica recibida por un funcionario de segundo nivel, musulmán muy devoto, en donde exponía que para "algunas observaciones había hecho uso de instrumentos en donde la medida del tiempo se hacía con meses bizantinos", y que estos instrumentos no deberían usarse, al igual que sus costumbres, las cuales no deberían imitarse, al-Biruni le respondió en su libro "Sombras", "...los bizantinos tienen por costumbre alimentarse, por favor trate usted de no imitarlos...".   

 

 

Fuentes:

https://mathshistory.st-andrews.ac.uk/Biographies/Al-Biruni/

https://en.wikipedia.org/wiki/Al-Biruni