A  S  T  R  O  B  I  O  G  R  A  F  I  A  S 


 

John Couch Adams.

Un pionero en el descubrimiento matemático de planetas.

(05 de junio de 1819 – 21 de enero de 1982)

 

 

Por: Geonell Romero.

Asociación Larense de Astronomía, ALDA.

 

El matemático y astrónomo inglés, conocido principalmente por predecir, usando las matemáticas, la existencia del planeta Neptuno, nació en la región de Cornualles, Inglaterra, el 5 de junio de 1819, dentro de una familia granjera de escasos recursos, tuvo tres hermanos y sus padres eran Thomas Adams y Tabitha Grylls.

 

Su educación primaria la recibió en la escuela de la villa Laneast, cercana a la granja de sus padres, donde aprendió griego y álgebra hasta los 12 años, cuando pasó al instituto Devonport, donde demostró una gran habilidad para realizar cálculos matemáticos mentalmente. En esta etapa se interesó por la matemática y la astronomía, y leyó sobre irregularidades en la órbita de Urano, y se planteó la posibilidad de que fuera debido al efecto gravitatorio de un planeta desconocido, lo que tiempo después crearía controversia sobre el crédito por el descubrimiento de Neptuno entre Adams y el francés Le Verrier, aunque Adams, de quien se dice era un hombre sencillo y sin ambiciones, estuvo conforme con compartir el crédito con el francés.

 

A partir de 1836 cursó estudios en el instituto de mecánica Devonport y luego en Cambridge en 1839 (donde años más tarde sería profesor durante 33 años desde 1859 hasta su muerte), gracias a una beca, una herencia que recibió su madre y el dinero que ganaba como tutor de otros estudiantes, aquí se graduó como el primero de su promoción en 1843.

 

A mediados de 1845, presentó los resultados de sus cálculos sobre la existencia de un octavo planeta al observatorio de Greenwich, pero el director, Sir George Airy, no hizo nada por verificar visualmente la existencia del planeta sino hasta un año después, el 8 de agosto de 1846, pero lo identificó como una estrella. Al mismo tiempo, Urbain Le Verrier, desconociendo el trabajo de Adams, presentaba sus resultados a la academia francesa en noviembre de 1845 y dos más en junio y agosto de 1846, prediciendo la masa y órbita del nuevo objeto. El 23 de septiembre del mismo año, el astrónomo alemán Johann Galle, desde el observatorio de Berlín observaba Neptuno, a solo un grado de la ubicación predicha por Le Verrier. Después de mucha controversia se le otorgó el hallazgo del descubrimiento de Neptuno tanto a Adams como a Le Verrier.

 

A partir del año 1860, sucedería a James Challis como director del observatorio de Cambridge y tres años después, el 02 de mayo de 1863, se casa con Elizabeth Bruce. Pocos años después, rechazó el honor de ser nombrado caballero por la reina Victoria, sin embargo, aceptó nombramientos honorarios en Dublín, Edimburgo y Oxford.

 

En octubre de 1889, se enfermó, presentando hemorragias estomacales, las cuales serían recurrentes hasta el 21 de enero de 1892, día en que finalmente fallece en el observatorio de Cambridge. Fue enterrado en Cambridge, y tres años después, se le rindió homenaje con una placa conmemorativa en la abadía de Westminster, muy cerca de la de Isaac Newton.

 

Aunque se le recuerda principalmente por ser codescubridor de Neptuno, otros aportes importantes, son:

 

·         Estudio de la lluvia de estrellas Leónidas, concluyendo que es el resultado del paso de un cometa cerca de la tierra cada año, prediciendo su ocurrencia en noviembre de 1866. Es de hacer notar que calcular la órbita de los cometas era una tarea muy compleja, ya que había que tomar en cuenta las perturbaciones planetarias.

·         Director del observatorio de Cambridge

·         Presidente de la sociedad astronómica real

·         Ganador de la medalla de oro de la sociedad astronómica real en 1866

·         Delegado británico ante la conferencia internacional del meridiano

·         Medalla Copley de la Royal Society en 148

·         Teoría de descripción de la órbita lunar, esta era mucho más precisa que la del francés Laplace. Sus correcciones reducían a la mitad las discrepancias de Laplace entre la órbita observada y la calculada.

·         Publicó tablas de posiciones de las lunas de Júpiter.

·         Calculó hasta 236 decimales de la constante de Euler.

 

Sin lugar a dudas, estos logros y la pasión y entendimiento que sentía John Adams por las matemáticas y la naturaleza, lo convierten en uno de los más importantes científicos del siglo XIX, realizando aportes significativos para la comprensión del comportamiento de los planetas y cometas y creando las bases que matemáticos utilizarían años después.

 

Fuentes:

http://mathshistory.st-andrews.ac.uk/Biographies/Adams.html

https://starchild.gsfc.nasa.gov/docs/StarChild/whos_who_level2/adams.html