Un cráter en Plutón podría ser un supercriovolcán        

Por: Carolyn Collins Petersen, Universe Today.

23 de octubre de 2023.

 

Vista de Plutón durante el sobrevuelo de la sonda New Horizons en 2015. Crédito de la imagen: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory (JHUAPL)/Southwest Research Institute (SwRI).

 

¿Plutón con un supercriovolcán? ¡Por qué no! Todos los elementos están ahí, pero no de la forma en que normalmente pensamos en los volcanes. Y los criovolcanes son la razón por la que la superficie de Plutón tiene el aspecto que tiene. Un artículo de investigación reciente explica por qué Plutón podría ser el hogar del último supervolcán descubierto en el Sistema Solar.

 

El científico planetario Dale Cruikshank y un grupo de colegas han estado estudiando una característica extraña en Plutón llamada Cráter Kiladze. Su existencia plantea muchas preguntas sobre lo que está sucediendo dentro de Plutón para crear este extraño paisaje. Los investigadores publicaron recientemente un artículo que explora esta región y ofrece una explicación de su apariencia. La investigación ha sido publicada en el servidor de preimpresión arXiv.

 

El equipo sugiere firmemente que Kiladze es un súper criovolcán. El criovulcanismo es el proceso que envía agua o hielo desde las capas más internas hasta la superficie de Plutón, actuando al igual que la lava en los volcanes comunes. Este proceso criovolcánico se ha visto en todo el Sistema Solar exterior, en algunas de las lunas de Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Al igual que su forma "hermana" de vulcanismo aquí en la Tierra, algún tipo de calentamiento derrite los materiales del manto, que eventualmente pueden escapar a la superficie. Estamos acostumbrados a ver lavas rocosas, sin embargo, el hielo y el agua también actúan como "lava", si las condiciones son las adecuadas.

 

Y ahí es donde entra Plutón en el panorama, porque las condiciones del entorno son propicias para el criovulcanismo. Durante el sobrevuelo de Plutón de New Horizons en 2015, varias características llamaron la atención de los científicos como posibles regiones criovolcánicas. Eso incluía una región llamada Virgil Fossae, que se encuentra a un lado de Sputnik Planitia, una prominente superficie con forma de corazón en Plutón. Kiladze se encuentra en la parte superior del "lóbulo" derecho del corazón y su aparición realmente hizo que Cruikshank y sus colegas debatieran su causa.

 

New Horizons adquirió imágenes y espectroscopía de Plutón durante su sobrevuelo en 2015. Una cosa que se hizo evidente de inmediato sobre Kiladze es que hay hielo de agua esparcido a su alrededor. Esto es inusual porque el hielo de metano y nitrógeno cubre la mayor parte de la superficie de Plutón. Entonces, una mancha de hielo de agua que rodeaba una característica de aspecto extraño parecía inusual, no sólo eso, sino que el hielo contenía un compuesto de amoníaco. Algún tipo de actividad hizo subir la mezcla de agua y amoníaco desde las profundidades de la superficie.

 

Más allá del fenómeno de criovulcanismo, el equipo de investigación consideró la posibilidad de que Kiladze sea algún tipo de cráter de impacto distorsionado. Entonces, también examinaron la característica de la superficie en busca de signos de algún origen alternativo. Aparte de los materiales de la superficie, la morfología de la región muestra evidencia de cierta actividad tectónica. Hay estructuras falladas y fosos de colapso, además la forma general del cráter está distorsionada. Eso no necesariamente indica el origen del impacto, entonces, ¿qué pasó en Kiladze? La respuesta está en la estructura interior de Plutón.

 

El criovulcanismo ocurre en Plutón porque algo calienta el interior y envía hielo de agua a la superficie. La desintegración radiactiva de los elementos del interior del núcleo es la explicación más obvia del calentamiento. Si es así, podría crear un océano de agua líquida o bolsas de hielo de agua fangosa. Algunos científicos sugieren que el núcleo está rodeado de hielo de agua. Curiosamente, hay lugares en la superficie con manchas de agua helada mezclada con amoníaco, adicionalmente, el amoníaco reduce el punto de congelación del agua, lo que le permite fluir como un "magma" helado a través de los criovolcanes plutonianos.

 

Es muy probable que Kiladze sea relativamente joven. Ciertamente no es tan antiguo como el resto de la superficie, el equipo sugiere que su actividad eruptiva tuvo lugar durante los últimos millones de años. Las pistas se encuentran en los revestimientos de la superficie. Si Kiladze fuera antiguo, se esperaría ver algún tipo de capa superficial construida sobre las características más obvias. Esto sería cierto si a lo largo de la edad del planeta se hubiera ido acumulando una lluvia constante de partículas de polvo orgánico de la atmósfera.

 

Fuente:

https://phys.org/news/2023-10-unusual-crater-pluto-supervolcano.html