M46 y M47: cúmulos estelares viejos y jóvenes          

Muchas estrellas se forman en cúmulos. Estos, bien sean galácticos o abiertos, son enjambres relativamente jóvenes que nacen en las cercanías del plano galáctico de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

 

Separados por apenas un grado en el cielo, dos Buenos ejemplos son M46 (arriba a la izquierda) y M47. El primero dista unos 5.400 años-luz y el otro, 1.600 años-luz, en la sureña constelación de Popa (Puppis).

 

M46 contiene unos pocos cientos de estrellas con una edad estimada de 300 millones de años contenidas en una región de 30 años-luz. M47 es más pequeño. Posee cerca de 50 estrellas con una edad estimada en 80 millones de años, contenidas en 10 años-luz.

 

Pero está imagen de cúmulos de estrellas jóvenes contiene un anciano intruso. La diminuta mota de luz verdosa en M46 es la nebulosa planetaria NGC 2438 – la fase final en la vida de una estrella tipo Sol, de miles de millones de edad. NGC 2438 se encuentra a 3.000 años-luz de distancia y representa un objeto en primer plano, que sólo por un efecto de perspectiva aparece dentro del joven cúmulo M46.

 

Crédito de la imagen: Sergio Eguivar (Buenos Aires Skies).