M46 y la nebulosa planetaria NGC 2438              

 

 

Este zoom sobre el cúmulo estelar abierto M46 nos permite detallar la nebulosa planetaria NGC 2438.

 

Descubiertas por Charles Messier (el cúmulo en 1771) y William Herschel (1786), respectivamente, por muchos años se consideró que ambos objetos de espacio profundo se encontraban asociados gravitacionalmente (es más, muchos astrónomos aún consideran este hecho). Sin embargo, la nebulosa planetaria se encuentra mucho más cerca de nosotros que el cúmulo estelar.

 

M46 brilla con una magnitud visual de 6m (al borde de la captación límite del ojo humano en una noche oscura sin nubes), mientras que la nebulosa planetaria lo hace con 10m,8. Mientras el cúmulo se extiende por unos 27¢ (minutos de arco, casi el tamaño de la Luna Llena que alcanza 30¢), la nebulosa planetaria apenas alcanza 1,1 minutos de arco.

 

Cuando nos referimos a distancias, mientras el cúmulo se encuentra a 5.400 años luz, la nebulosa está a 2.900 años luz.

 

La nebulosa es producto de la expulsión de las capas exteriores de una estrella tipo Sol, al final de su vida. En el centro, queda una estrella enana blanca que iluminará los gases expelidos por unos cuantos miles de años más.

 

La imagen es el producto del apilado de 380 fotos con tiempo de exposición de 5 segundos, ya que la contaminación lumínica de la ciudad de Caracas sumado a la presencia de la Luna no permitió mayores tiempos de exposición sin tener que recurrir a filtros especiales. Se usó un telescopio Celestron 8SE que tiene una distancia focal de 2000 mm con una apertura de 8” montado en una cuña ecuatorial y una cámara Canon 600D.

 

Crédito de la imagen: Jacinto Artigas, ALDA, Caracas, Venezuela.