A  S  T  R  O  B  I  O  G  R  A  F  I  A  S 


 

Fritz Zwicky

(1898 – 1974)

 

Por Donnys A. Suárez

Club de Astronomía “Humberto Fernández Morán”. IUETAEB.

Asociación Larense de Astronomía, ALDA.

 

Fritz Zwicky es considerado como uno de los más brillantes astrofísicos, así como una de las personalidades más singulares del siglo XX.

 

Nació en Varna, Bulgaria, el 14 de de febrero de 1898. Hijo de Fridolin Zwicky, un industrial suizo, quien lo condujo a la edad de 6 años a la ciudad de Glarus, Suiza, donde creció en un pueblo llamado Mollis. Allí realizaría sus estudios, en principio dirigidos a convertirlo en comerciante. Sin embargo Zwicky, desde temprana edad comenzó a mostrar interés por las ciencias.

 

En 1914 se trasladó a Zurich, y se matriculó en el Instituto Federal Suizo de Tecnología, en donde estudió Matemáticas y Física Experimental. Recibió su doctorado en 1922 con un trabajo sobre cristales iónicos.

 

Tres años después, en 1925, fue trasladado al Instituto de Tecnología de California, en Pasadena, en donde, además de trabajar con el físico experimental Robert Millikan, premio Nobel en 1923 por su trabajo sobre la carga elemental eléctrica, fue profesor de astronomía desde 1942 hasta 1968.

 

Uno de sus grandes trabajos lo realizó con la ayuda del astrónomo alemán Walter Baade (1893 - 1960) que llegó a principios de los años 30 provenientes de Hamburgo y Gotinga a Pasadena a fin de realizar observaciones en el observatorio de Monte Wilson.

 

Zwicky  y Baade  fueron los primeros en procurar la instalación de un telescopio Schmidt para ser usado en el observatorio de Monte Palomar. El famoso telescopio fue instalado en 1935 e hizo posible la fotografía de grandes áreas del cielo de manera rápida y con poca distorsión. Zwicky fotografió cientos y cientos de galaxias descubriendo la tendencia que poseen de formar cúmulos, abriendo nuevos capítulos en la historia de la astronomía. Al mismo tiempo, estudiando los cúmulos de galaxias obtuvo evidencia de una masa invisible, comenzando con el debate de lo que hoy conocemos como materia oscura. En ese entonces teorizó que las galaxias debían tener entre el 10 a 100 veces más materia, para mantenerse unidas.

 Zwicky at the 18-inch Schmidt: Thanks to the Jet Propulsion Laboratory Archives.

Fritz Zwicky con la cámara Schmidt de 18 pulgadas (0,457 metros).

 

En 1934, conjuntamente con Baade acuña el termino Supernova, para describir el estadio final de estrellas masivas. Zwicky vincula los estallidos de supernovas, con las estrellas de neutrones y la existencia de los rayos cósmicos. Conjuntamente con Baade presenta su trabajo “Las supernovas y los rayos cósmicos” en Stanford. Esta obra es considerada como una de las de mayor envergadura en la historia de la física y la astronomía.

 

http://www.physicscentral.com/explore/action/images/Coma-Cluster.jpg

Cúmulo de Coma Berenice. En 1933 Zwicky observó sus velocidades

 

Zwicky también realizaba experimentos extraños con la finalidad de probar de manera inusual las soluciones, tal como fue el caso que durante una noche de turbulencias del aire mientras observaba en el observatorio de Monte Wilson ordenó a su asistente que disparara con la pistola en el aire turbulento, su esperanza era que la bala rompiera las turbulencias. El arma fue disparada pero de hecho, las turbulencias desviaron la dirección del proyectil.

 

En 1937, Zwicky en su libro “Nebulae as Gravitational Lenses” postuló que las galaxias y los cúmulos de galaxias, actuaban como lentes gravitacionales.

 

Desde 1942 hasta 1968 trabajó como profesor de astronomía en el Instituto Tecnológico de California, Caltech. Allí mantuvo una actitud insolente, casi despótica con sus estudiantes. Una anécdota sobre esa época de su vida relata que usaba expresiones ¿Quién diablos es usted? cuando no recordaba el nombre de algunos de sus alumnos. Por esa razón, no era muy bien visto entre ellos. No en balde, Kit Thorne, profesor de física en el Caltech, en su libro “Agujeros Negros” no hace una buena referencia de Zwicky.

 

Zwicky, desde 1929, fue escéptico de la expansión del Universo. Su argumento era muy sencillo: las proporciones medidas le daban muy grandes. No fue sino hasta 1956, con Walter Baade que corrigió la escala de distancias basada en las estrellas variables cefeidas, e introdujo en las primeras medidas exactas de la rata de expansión. El corrimiento al rojo (redshift) cosmológico se entiende ahora como una consecuencia de la expansión del espacio; un rasgo de la cosmología de la Gran Explosión (Big Bang).

 

Conocido inicialmente por su trabajo en astrofísica y en estudios galácticos, en la década del 60 del siglo pasado, desarrolló una forma generalizada de análisis morfológico, el cual es un método para estructurar sistemáticamente e investigar el todo el conjunto de relaciones contenidas en complejos problemas de orden multi-dimensional, normalmente no cuantificables. En 1969, publicó su libro “Discovery, Invention, Research Through the Morphological Approach” (Descubrimiento, Invención e investigación a través de aproximación morfológica). En el mismo, expresó que muchos de sus descubrimientos los había obtenido aplicando los principios descritos en el texto.

 

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Lápida en la tumba de Fritz Zwicky

 

Fritz Zwicky murió en 1974 en Pasadena, California. Su tumba se encuentra en Mollis, Suiza, lugar donde creció.