A  S  T  R  O  B  I  O  G  R  A  F  I  A  S 


Sir Gilbert Thomas Walker

(1868 - 1958)

“Un Niño Fenomenal”

 

Por Gilbert Sánchez.

Asociación Larense de Astronomía, ALDA.

 

No es un artículo sobre psicología infantil o un infante genial, es discernir un poco sobre la obra del hombre que utilizando el poder de las observaciones, análisis de datos y estudios estadísticos logró descifrar en primer orden uno de los fenómenos atmosféricos más famosos y resaltantes de la historia conocido como “El Niño”, oscilación del Sur (ENOS) y que en su fase cálida se caracteriza por un aumento en la temperatura superficial del mar (TSM) y una disminución de los vientos alisios del este del Pacífico generando cambios climáticos notables.

 

Estos cambios repercuten sobre todo en las costas del Perú por lo que los pescadores de la zona al observar que el mar aumentaba su temperatura muy cercano a la época de navidad, bautizaron este fenómeno como “El Niño” referenciado al nacimiento de Jesucristo.

 

Sir Gilbert Thomas Walker nace en Rochdale, Lancashire, el 14 de Junio 1868. Es el cuarto hijo de una familia de ocho, sus padres Thomas Walker, un ingeniero civil jefe de ingeniería del distrito municipal y Charlotte Haslehurt.

 

La familia se muda a Croydon y el 11 de Septiembre de 1876 es admitido en Whitgift School, posteriormente gana una beca para iniciar estudios en St Paul's School. Aventajado en matemática pura y aplicada, a los 17 años, se le otorga un premio por un giroscopio que construye.

 

Se matricula para Londres pero no es sino en el Trinity College Cambridge donde consiguió el título de Senior Wrangler en 1889. Físico, matemático y estadístico británico, realizó una novedosa descripción de las oscilaciones en parámetros de la atmósfera entre sitios distintos de la Tierra.

 

Con una fuerte curiosidad sobre la matemática y física de los deportes, realiza varios trabajos sobre el billar, golf, bicicletas y los boomerang, especialmente al observarlo durante un viaje a Australia. Fue tal la afición, que se gana el apodo entre sus compañeros estudiantes de “el Boomerang Walker”.

En 1890 y como consecuencia de un arduo trabajo para lograr su grado se deteriora su salud teniendo que pasar tres inviernos en Suiza donde se vuelve un experto patinador sobre hielo y un apasionado en la práctica del alpinismo.

 

Walker pasó a formar parte del Trinity College en 1891. Su original trabajo científico le valió el grado de ScD continuándolo hasta 1903. Durante este período desarrollo su investigación en dos campos, dinámica y electromagnetismo. Sus artículos “On the motion of elongated projectiles"  “Sobre el movimiento alongado de proyectiles”  (Proc. R. Artill, Instr., 1982) y “On boomeranges”  “Sobre Bumeranes” (Phill. Trans. R. Soc. A., 1897) le dieron tal reputación y autoridad en el tema de la dinámica que fue invitado a escribir un artículo en The Encyklopadie der Math. Wissenschaften y el cual fue el primero de una serie de artículos sobre electricidad titulado “Repulsión and rotation produced by alternanting currents” “Repulsión y rotación producidas por corrientes alternas” en el Phil Trans. Roy. Soc. 1892. Gana en 1900 el premio Adams de la Universidad de Cambridge por su ensayo “Aberration and some other problems connected with the electromanetic field” “Aberraciones y algunos otros problemas conectados con el campo electromagnético”.

 

En 1904 fue electo para la Real Sociedad sin embargo, en 1903 fue invitado por el Gobernador de la India para ser el Director General de Observaciones. Sir Gilbert Walker tenía una amplia reputación como matemático y físico. Antes de encargarse de la Dirección General de Observaciones en la India, viajó a oficinas de meteorología de América y Europa y estuvo muy de cerca como asistente de Sir John Eliot. Toma el cargo el 01 de Enero de 1904 como una mente fresca y vigorosa para enfrentar los problemas climáticos de ese país. Se puede describir mucho sobre el trabajo científico de Walker en la India. Grandes cantidades pueden encontrarse en la Administración de Reportes desde 1924-25 del Departamento de Meteorología de la India.

 

En 1899 una escasa lluvia monzónica de la cual dependía la actividad agrícola de este país causó una devastadora hambruna. Fue así como Walker, a solicitud del gobierno, realizó un trabajo de análisis de datos para hallar el método de pronosticación para tal anomalía climática. Tomando como base los datos de temperaturas, presiones atmosféricas y precipitaciones recopilados durante 40 años por una red mundial de estaciones meteorológicas, observó una relación oscilante entre la presión atmosférica en la parte oriental del Pacífico Sur (al este de Tahití) y el Océano Índico (al oeste de Darwin, Australia), es decir, cuando la presión aumentaba en una región, normalmente disminuía en la otra y viceversa; se desprende entonces la importancia de la recopilación de datos y el trabajo conjunto de redes observacionales para la comprensión de un fenómeno.

 

Es así que en un artículo de 1928 presentado ante la Real Sociedad de Meteorología denomina a este fenómeno como “Oscilante del sur” creando además un patrón de medida para cuantificar las diferencias de presión entre las dos regiones. Un gradiente de presión era observado alto hacia el este y bajo hacia el oeste, resultando unas lluvias monzónicas muy fuertes en la India; si la diferencia de presión era pequeña no se producían precipitaciones trayendo como consecuencia sequías en varias regiones como Australia, Indonesia e India incluyendo África Subsahariana y en contrapartida se darían inviernos más templados en Canadá.

 

Dado que había determinado ciertas correlaciones entre los lapsos de tiempo de estas diferencias de presión en diferentes épocas del año, Walker también pensó que las mediciones se podían utilizar para realizar pronósticos a largo plazo para algunos lugares. Sir Walker salió de la India en diciembre de 1924 y lo relevó Sir Napier Shaw.

 

Ingresa como profesor de Meteorología en la Imperial College de Ciencia y Tecnología de Londres, donde no sólo continuó sus estudios sobre el clima mundial sino que también demostró ser un competente físico experimental, volcando su atención en el laboratorio donde estudia la transmisión en los fluidos inestables, con referencia particular a la formación de nubes. Este trabajo fue estimulado por el interés en el vuelo y planeo de las aves, una fascinación que desarrolló en la India dónde observó los buitres y cometas que se aprovechaban de las corrientes para subir fácilmente a alturas de más de 600 metros.

 

Publicó varios artículos sobre el vuelo de aves, entre ellos "Meteorology and the non-flapping flight of tropical birds" "Meteorología y el vuelo en planeo de aves tropicales " (Proc. Cambridge Phil. Soc., 1923, 21, pp.363-375) y una segunda parte titulado "The flapping flight of birds" "El vuelo batiente de aves" que aparecían en el Periódico de la Real Sociedad Aeronáutica (1925, 29, pp.590-594 y 1927, 31, pp.337-342). También escribió el artículo "Natural flight" "Vuelo Natural " que se publicó en 1929 en la 14ava edición de la Enciclopedia Británica.

 

Se retiró de Imperial College en 1934 y se mudó a Cambridge dónde vivió hasta 1950. Luego se estableció en diversos lugares pero viviendo principalmente en Surrey y Sussex. Durante la jubilación, permanecía activo. Fue editor del Periódico Trimestral de la Real Sociedad Meteorológica desde 1935 a 1941, después en 1934 publicó otros artículos en este mismo periódico, el último en 1947. Disfrutaba de la música siendo un reconocido experto en la teoría evolutiva de la flauta, instrumento que tocaba muy bien.

 

Dedicado a la pintura en la India, realizó acuarelas de paisajes exhibidos en la Simla Art Exhibition. Al retirarse se convirtió en un perspicaz piloto de planeador pero debido a su avanzada edad, 66 años, sus reacciones eran demasiado lentas.

 

Walker ingresó a la Real Sociedad Meteorológica  el 18 de enero 1905 y sirvió como Presidente de la Sociedad entre 1926 y 1927. El primero de sus dos discursos presidenciales "El Océano Atlántico", estaba inspirado por los viajes de científicos alemanes en los años veinte y se publicó por abril de 1927 en el Periódico Trimestral (53, 222, pp.97-113). El otro  titulado “El Clima Mundial”, se publicó por abril de 1928 en el mismo periódico (54, 226, pp.79-87). También fue Vicepresidente en 1923, 1924 y 1928 y Miembro Ordinario del Concilio en 1925 y de 1935 a 1939. Se le otorgó la Medalla de Oro de la Sociedad Symons en 1934.

 

En la India, Walker fue Presidente de la Sociedad Asiática de Bengala (en 1918) y como Presidente del Congreso de Ciencia India (también en 1918). Sus discursos presidenciales se publicaron en el Periódico de la Sociedad Asiática de Bengala (1918, 14, 8, pp.85-98) y en el Quinto Congreso de Ciencia indio (Primer Circuito, Lahore, 1918, pp.1-24). Fue designado Miembro de la Orden de la Estrella de India (CSI) en 1911 y armado caballero en ocasión del cumpleaños del Rey en 1924.

 

Miembro Honorario de Imperial College y Miembro de la Real Sociedad Astronómica, además de tener membresía de la mayoría de las sociedades meteorológicas de Europa. Se casa con May Constance Carter en 1908 con quien tiene un hijo y una hija. May muere en 1955, Sir Gilbert Thomas Walker muere en Coulsdon, Surrey, el 04 de noviembre de 1958.

 

Sus teorías y el extenso conjunto de investigaciones conseguidas por él representan un incalculable paso adelante en el estudio de la Meteorología permitiendo a sus sucesores en el estudio climático ir más allá de la observación local y crear exhaustivos modelos climáticos a nivel mundial.

 

Referencias.

- Gilbert Walker - Wikipedia, la enciclopedia libre.

- P.R. Pisharoty Sir Gilbert Walker pioneer meteorologist and versatile scientist Current - Science Vol. 59 N0 2 25 January 1990 .

- Statistical Science 2002, Vol. 17, No. 1, 97–112

- Sir Gilbert Walker and a Connection between El Niño and Statistics. Richard W. Katz

- Pen Portrait Of Sir Gilbert Walker, CSI, MA, ScD, FRS by J M Walker. University of Wales, Cardiff