A  S  T  R  O  B  I  O  G  R  A  F  I  A  S 


 

Carl Sagan 
(1934 - 1996)

 

Por Gilbert A. Sánchez T.

Asociación Larense de Astronomía, ALDA.

 

 

Un Contacto con el Cosmos

En el 71° Aniversario de su nacimiento

“El primer momento en la historia de la humanidad será cuando exploremos otros mundos para buscar vida. Apenas estamos comenzando”.  

 

En 1996 la actriz Jodie Foster y el director Robert Zemeckis dieron inicio a la filmación de la  película “Contacto” basada en la novela escrita por Carl Sagan en 1985, Hollywood se convierte de esta manera en el último medio para impulsar el gran servicio de este científico: humanizar la ciencia y hacerla asequible y emocionante para las masas. Carl Edward Sagan nace en New York el 04 de Noviembre de 1934, hijo de Sam y Rachel Sagan, un judío inmigrante ruso, cortador de telas de una fábrica y una estudiante de natural ingenio.

 

A la edad de 04 años sus padres lo llevan a la gran exposición mundial de 1939, allí lo deslumbra el esplendor del orden y limpieza del futuro enmarcado en el fervor de la ciencia; como anécdota a la edad de 07 años su madre lo acompaña a la biblioteca de New York y pide un libro sobre las estrellas, a la vuelta la empleada le consigue uno sobre Greta Garbo, Clark Gable y otras estrellas de Hollywood, por supuesto no se refería a ese tema. Desde muy temprana edad le atraía el pensamiento de la existencia de soles iguales al nuestro esparcidos por todo el Universo, lo que le infería la idea de otros planetas con existencia de vida. Su infancia fue inspirada por los libros de ciencia ficción como las de Edgar Rice Burroughs y su héroe ficticio de Marte o “Barzun” John Carter, su sueño llegar a otros mundos. A los 13 años la familia Sagan se muda a un suburbio de New Jersey y allí estudia la preparatoria. siendo el estudiante más destacado pudiéndose leer en su anuario “la astronomía es el principal interés de Carl, seguramente alcanzará la fama” Al ingresar a la Universidad de Chicago tuvo que abandonar su afición por los cohetes de los cuales había escuchado hablar al final de la II Guerra Mundial; los V2 alemanes, allí no existía un Departamento de Ingeniería.

 

Sagan tenía un talento especial para contagiar a sus compañeros su pasión por la ciencia y entusiasmarlos en todo, tanto así que llevó a su equipo de baloncesto a alcanzar la victoria en varias oportunidades. Se le conocía por su habilidad en tomar “rebotes”  y sus golpes de codo bajo el tablero.

 

Carl avanzó rápidamente en su carrera como científico, trabajó junto a los genetistas Hermann J. Muller y Joshua Lederberg durante un empleo de verano, aunque realizó labores secundarias, este trabajo le demostró que el camino de la ciencia es amplio y duro y que debía estudiar gran cantidad de datos y no depender tanto de la intuición. Obtiene su doctorado en la Universidad de Chicago de la mano del Profesor Gerard Kuiper quien independientemente estudia la existencia de vida en otros planetas, proyectos no muy bien visto por estudiosos conservadores.

 

1957 comienza la carrera espacial y mientras el Spunik I surcaba el cielo, Sagan se desposaba el 16 de Junio del mismo año con la genetista Lynn Alexander teniendo como fruto 02 hijos. Durante esos años realiza su tesis doctoral prediciendo el llamado “efecto invernadero” en el planeta Venus causando sensación en la comunidad científica a tal grado que es llamado por la NASA para que forme parte del equipo que enviaría el Mariner II a orbitar el planeta. Tal cual como lo predijo Sagan, la misión resultó un éxito y desde entonces se acuñó esta oración para darle explicación a las elevadas temperaturas del planeta Venus.

 

La función de la exploración espacial comienza y Carl Sagan es el espectador de primera fila, despega así su visión soñadora de conocer nuevos mundos, sin embargo, su mundo personal sufre altibajos; su esposa Lynn solicita el divorcio llevándose consigo a sus hijos, a la par es contratado como Profesor de Astronomía en Harvard y conoce a Linda Salzmann, con quien se une sentimentalmente.

 

Sus ideas científicas sobre exobiología no son compartidas en Harvard, -  comenta el astrónomo Frank Drake -: “cuando llegó a allá (Universidad de Harvard) se encontró que en cierta forma estaba solo. Estaba trabajando en materias muy especulativas y no tenía a ningún colega que estuviera trabajando en las mismas cosas” comenta.      

 

En 1968 se le niega la permanencia en Harvard y es contratado como Director del nuevo Departamento de Ciencias Planetarias de la Universidad de Cornell con políticas más abiertas hacía temas especulativos y poco convencionales.

 

En 1969 la NASA emprende el proyecto de llevar un hombre a la Luna , Sagan estuvo como orientador para los astronautas del Apolo XI, no obstante como investigador visionario consideraba como un verdadero paso en la conquista de nuevos horizontes la llegada del Mariner 9 a Marte mostrando inequívocas evidencias de que allí alguna vez fluyó agua líquida.

 

Había gran optimismo en la Agencia durante las misiones Pioneer las cuales debían atravesar nuestro Sistema Solar hasta perderse en el espacio exterior, tanto así que la NASA aceptó incorporar un saludo concebido por el propio Sagan donde incluiría una placa con un dibujo que indicaría el sitio de partida de la nave y dos figuras humanas desnudas representando al hombre y la mujer.

 

El 20 de Julio de 1976 se posa en Marte el primer artefacto que realizaría experimentos “in situ” para la detección de vida: el  Viking 1 y posteriormente lo haría el Viking 2. Sus primeras fotografías mostraban un relieve muy familiar comparado con los existentes en cualquier zona árida de la Tierra.  Si bien era un gran paso para la humanidad no había evidencia ni siquiera microscópica de alguna forma de vida, sin embargo, la posibilidad está viva y esa sería la esperanza que comunicaría Sagan al mundo entero a través del Programa “Cosmos”.

 

Una nueva estrella en el Cosmos de los medios                  

        Las misiones a Marte no habían logrado demostrar la posibilidad de vida marciana, sin embargo, esta noticia no desalentó a Sagan y su activa participación en los medios de comunicación proyectaron la imagen de una nueva estrella televisiva. En 1977, además de publicar un Best Seller “Los Dragones del Edén” y aparecer en la revista News Week, su siguiente proyecto lo impulsaría mucho más, alrededor de un billón de años. Sagan produciría en compañía de Ann Druyan quien se convertiría más adelante en su nueva compañera de vida, un disco que recopilaría sonidos de la Tierra y que sería adosado a la sonda Voyager. Como una botella en el océano cósmico el mensaje contenía además los latidos del corazón de su compañera Ann, saludos de 60 países, música de varias culturas y el sonido de un beso.

 

Con su nueva compañera y esposa Ann Druyan como co-escritora, Sagan comienza el programa científico más famoso de la televisión, la serie “Cosmos”. Con 13 capítulos, 03 años para realizarla y locaciones en más de 40 lugares de todo el mundo, fue estrenada en Septiembre de 1980 con un público de más de 400 millones de personas.

 

En 1981 se transforma el programa espacial con el lanzamiento del Columbia  debido a la falta de presupuesto, se hace necesario vehículos reusables. Opina Sagan: “en el trasbordador envían a 3, 5 o 7 personas en un envase de hojalata a 300 Km . de altura, pasan una semana y estudian cosas como la falta de crecimiento de tomates, o algo así y después lo llaman “exploración espacial” y no lo es. Exploración espacial es ir a otros mundos... “

 

Sagan protestó la política de la NASA , pero el nacimiento de su hija Alexandra en 1982 lo comprometió a unirse en la conservación de este frágil planeta Tierra. En 1983 su vida estuvo amenazada por una infección durante una apendicetomía, en su convalecencia le realizó una petición especial al Presidente Ronald Reagan en contra del proyecto de defensa llamado “Guerra de las Galaxias”, se convertía de esta manera en un activista en pro de la conservación y el medio ambiente. En 1983 fue arrestado junto a su esposa Ann al protestar en Nevada en contra de los ensayos nucleares. 

 

Su ingreso como miembro de la Academia Nacional de Ciencias fue saboteado en 1992 por sus ideas ecologistas y conservacionistas, no obstante en 1993 recibe la medalla de servicio público al reconocérsele su trabajo en pro de la divulgación científica.

 

En 1992 el Congreso de los Estados Unidos autoriza la búsqueda de inteligencia extraterrestre con fondos del gobierno, mejor conocido como proyecto SETI, a pesar de que en 1993 se cancelara esos fondos, las ideas de Carl Sagan acerca de la posibilidad de vida en otros mundos había sido aceptada y respetada por la ciencia.

 

Carl Sagan muere en 1996 en el Centro para la Investigación del Cáncer en Seattle en compañía de su familia, para ese entonces tenía en mente la realización de una serie que hablara del cosmos para los niños y así despertar esa curiosidad científica infantil innata que como a él lo acompañó durante toda su vida y lo hizo mirar en los atardeceres con los brazos abiertos hacia Marte y poder explorar esos nuevos mundos a través de sus sueños.