A  S  T  R  O  B  I  O  G  R  A  F  I  A  S 


 

Charles Messier

(Loraine, Francia, 26 de junio, 1730 - Paris, Francia, 12 de abril, 1817)

 

Por Marisabel Pereira B.

Asociación Larense de Astronomía, ALDA.

 

        El famoso compilador del primer y extenso catálogo de nebulosas y cúmulos estelares, Charles Messier, de origen francés, nació el 26 de Junio de 1730.  

 

        A mediados del siglo XVIII, la astronomía estuvo en el umbral de una  gran era observacional. En 1758 Dollond hizo un telescopio acromático casi perfecto,  y en pocas décadas el gran reflector de Herschel sería probado en las desconocidas distancias del cielo.  Este sería un evento de gran importancia para el francés Messier, que era un buscador de cometas y con su entusiasmo tipificaba a los astrónomos que aprenden técnicas improvisadas.  

 

        En el actual siglo la fascinación de los astrónomos por los cometas no es tal como lo era hace  200 años. Para 1750 sólo se conocían unos 50 cometas, y Messier observó más que eso en el siguiente medio siglo.  

 

        En Octubre de 1751, Messier huérfano, de 21 años de edad decidió salir de su casa en Badouvillier, Loraine hacia París, a buscar fortuna. Fue empleado por el astrónomo Joseph Nicolás Delisle como dibujante y registrador de observaciones astronómicas; además Messier fue instruido en el uso de instrumentos astronómicos.  

 

        Para 1754 ya era un observador experimentado y manejaba la mayoría de los instrumentos de trabajo de los astrónomos de La época. En poco tiempo Messier obtuvo la posición de escribiente en el Observatorio Naval de París.  

 

        Por este tiempo ya los astrónomos anunciaban el regreso del tan esperado cometa Halley. Delisle ya tenía un gran mapa en el que estaba dibujada la trayectoria que debería seguir el cometa hasta llegar al perihelio. Messier buscó sistemáticamente por  18 meses, y en 1a noche de Navidad de 1758 un agricultor en Saxony, llamado Palitzsch hizo a simple vista la primera observación del regreso del cometa, días después fue observado en Alemania; pero las novedades del descubrimiento se demoraron tres meses en llegar a Francia. Mientras tanto, el 21 de Enero de 1759 Messier independientemente encontró el cometa, pero Delisle, quien se había convertido en un cascarrabias individualista, no permitió que su asistente hiciera del conocimiento público sus observaciones hasta dos meses más tarde cuando el descubrimiento de Pailtzsch se hizo  conocido en Francia, era tarde, el cometa había pasado el perihelio.  

 

        Delisle siguió en su reprochable e inexplicable actitud con otros dos cometas descubiertos por Messier y con el no uso de las observaciones para ningún objetivo en particular. Al poco tiempo se retiró y el pupilo continuó con su trabajo desde la torre  del Observatorio, en el Hotel Cluny, en París.  

 

        En los siguientes quince años, todos los cometas fueron descubiertos por Messier. Messier reclamaba haber descubierto 21 cometas a lo largo de su vida, pero los astrónomos modernos con las más estrictas  normas que constituyen un descubrimiento, reducirían este numero a  tal vez 15. También fue un ardiente observador de eclipses,  ocultaciones y tránsitos, sus cuadernos se llenaban de observaciones  meteorológicas y de manchas solares. Y fue la asociación de estos  datos lo que permitió deducir las posiciones de los cometas y sus  elementos orbitales.  

 

        Messier aspiraba a ser miembro de la Real Academia de Ciencias pero los escolares no aceptaban a un simple observador. En 1763 se  vinculó con Jeaurat para obtener un lugar en la Academia pero perdió  en el segundo escrutinio. Para entonces se extendía su fama hasta fuera de  Francia, y luego de la muerte de Lacaille en 1767,  es que fue considerado como un líder de la astronomía. En 1768 fue miembro de la Real Sociedad de Londres y más tarde un mapa de la trayectoria de un cometa para el rey de Rusia le dio el nombramiento en la Academia de Berlín. En la recomendación de La Harpe en Rusia, Messier fue nombrado para la Academia de San Petersburgo. Por este tiempo los académicos franceses tuvieron noticias de Messier, y finalmente fue admitido en 1770.  

 

        Casi inmediatamente, Messier contribuyó con la primera de un gran número de memorias astronómicas para el diario de la Academia.  El primer catálogo de Messier se llamó "Catalogue des Nebuleuses et des amas d´Etoiles que l´on découvre parmi les Etoiles fixes, sur l´lhorizon de París ".  

 

        La lista de nebulosas se hizo en un tiempo bastante largo. El primero  de estos objetos en la lista, es la nebulosa del Cangrejo en Tauro, descubierta el 28 de agosto de 1758 mientras Messier buscaba un  cometa que había visto dos semanas antes. En sus memorias escribió: "cuando el cometa de 1758 estaba entre los cuernos de Tauro, descubrí encima de la eclíptica a poca distancia de la estrella Z tauri una luz que se extendía en la forma como se extiende la luz de una vela, la cual no contenía estrellas. Esta luz fue demasiado brillante, blanca y extensa para ser un cometa, el cual había  aparecido antes casi redondo, sin cola" y como mucho de estos objetos fue dibujado sobre el mapa del cometa.  El segundo objeto de  la lista es la nebulosa globular en Acuario que fue dibujada en el mapa del cometa  Halley, aunque ésta no fue observada hasta 1760. Pero tal trabajo de compilación no comenzó en serio hasta 1764. En  siete meses Messier habló de 38 entradas a la lista, incluyendo objetos como el cúmulo globular en Hércules (M13), la nebulosa   Omega y Trífida en Sagitario (M17 y M20), la nebulosa planetaria    Dumbell (M27), y la galaxia de  Andrómeda (M31).  

 

        Messier buscó información acerca de los objetos que ya habían sido reportados para hacer una lista lo más completa posible; el resumen del catálogo de objetos ubicados por Edmund Halley, una larga tabulación de William Derham de Winchester, el cual se había  apoyado en el catálogo de estrellas de Hevelius, y la traducción al francés publicada por Mapertuis en París y la lista de nebulosas de  Lacaille en sus memorias de 1755.  

 

        Messier en su lista publicó objetos que ya habían sido reportados, y   que no pudo encontrar. Aunque algunos reportes fueron hechos a  simple vista, y luego observados a través del telescopio.  

 

        En Enero de 1765, Messier tuvo la oportunidad de encontrar un cúmulo galáctico cerca de Sirio (M41); el 4 de Marzo de 1769 introdujo tres nuevos objetos a su lista: la nebulosa de Orión (M42 y M43), el Pesebre (M44) y las Pléyades (M45). De esta manera llega a un total de 45 objetos.  

 

        Messier descubrió de manera independiente la mayoría de los objetos aunque algunos ya habían sido encontrados, no obstante, en la primera lista descuidó varios objetos meridionales reportados por  Lacaille en 1755, que se incluyen  en  la  extensión del catálogo de  Messier publicado varios años después. La primera lista de 45 objetos fue publicada por la Academia en 1771.  

 

        En uno u otro momento, Messier usó más de una docena de telescopios, pero ninguno como su favorito, un reflector gregoriano que tenia una longitud de 113,28 cm. y una apertura de 26,55 cm. Esto era equivalente a un refractor de 854 cm. de largo y con una  apertura efectiva de 12,39 cm. pero menos poderoso que un newtoniano octogonal de 244 cm. el cual había pertenecido a Delisle y que fue indudablemente el instrumento original en el Hotel Cluny. Después Messier usó un acromático de 12,39 cm. que en este  tiempo comenzaba a usarse.  

 

        En la década de 1780 apareció un nuevo nombre entre los descubridores de cometas: Pierre Francois André Mechain, joven astrónomo del Observatorio de la Marina , en quien Messier encontró una entusiasta competencia.  

 

        El 18 de Marzo de 1781, Messier encontró nueve objetos nebulosos   en la región de las constelaciones de Cabellera de Berenice - Virgen. Actualmente se identifican trece de las catorce nebulosas de Messier  en esa región; M91 no fue localizada. Es posible que la misma se haya confundido con M58, ya que la diferencia de declinación es de 2 grados y la estrella usada para la comparación de magnitud no fue encontrada.  

 

        Messier hizo su última observación para el catálogo, el 13 de Abril de 1781, esto le dio un total de 100 objetos, 24 acreditados a Mechain. Messier no pudo chequear tres de las observaciones de Mechain, dos  en la constelación de la Osa Mayor y una anotada como M97 antes de  la publicación de la lista en 1781. Al final colocó las observaciones de Mechain, 101,102 y 103 aunque las posiciones no estaban señaladas.  

 

        Las ulteriores revisiones del catálogo de Messier terminaron repentinamente por un grave accidente que le ocurrió. En Noviembre  de 1781 él visitó el jardín de Monceau con su amigo Bochard de Saron (presidente de la asamblea francesa). A Messier le llamó la atención una puerta que asumió daba a una cueva, pero en vez de esto, era una gran grieta en el hielo y sin precaución cayó 7 metros y medio en el hielo, rompiéndose una pierna, un brazo, la muñeca y  dos costillas. Afortunadamente alguien avisó que la puerta de la grieta estaba abierta. Tres hombres con cuerdas y escaleras de mano lo sacaron y fue  tratado por los mejores cirujanos de  la Academia.  

 

        El presidente Saron y otros académicos estuvieron pendientes de Messier durante su convalecencia. El Señor Sage obtuvo una gratificación real de 1.200 libras, seguidas de otras hasta alcanzar las 2.400 libras. Saron fue conocido por ser generoso con los hombres de ciencia, siendo un aventajado matemático. El fue unos de los primeros en decir que Urano era un planeta nuevo, después de calcular y analizar su órbita.  

 

        Un año después, Messier inicia los preparativos para el paso del planeta Mercurio (en astronomía tránsito) sobre el disco solar, actividades que hablan sido suspendidas por el accidente. Una vez más se iniciaba su incansable observación de cometas, eclipses y eventos astronómicos.  

 

        Planeó una extensión del catálogo de nebulosas y cúmulos (primer  suplemento) que en 1784 fue impreso, incluyendo más de los mismos errores tipográficos. Como antes, las posiciones de M102 y M103 no estaban dadas y por lo tanto no se incluyeron en la lista. La descripción dada para M102 fue insuficiente para localizar a la  nebulosa. El segundo suplemento del catálogo de Messier incluía a   M102 explicando que era idéntica a M101. La confusión resultó de un error en la carta estelar de Mechain.  

 

        La naturaleza de las notas agregadas en la copia personal de Messier indican que ellas son en parte adiciones hechas después de la publicación original, para  la revisión de un texto a ser publicado en 1790.  

 

        Problemas de carácter político, la inflación y luego la Revolución Francesa , hicieron que se suspendiera la pensión a los académicos  de la Real Academia. Messier perdió su pensión y salario por la Naval. Al mismo tiempo la Naval paró el pago de la renta de su observatorio en el Hotel Cluny.  

 

        En 1793, Messier descubrió otro cometa y envió sus observaciones a  Saron, quién registró la órbita en prisión, pocos días antes de morir en  la guillotina.  

 

        En 1805, Messier recibió de Napoleón, la cruz de la legión de honor. Vivió hasta la edad de 86 años y murió el 12 de Abril de 1817.  

 

Bibliografía.

THE MESSIER ÁLBUM, J. Mallas, E. Kreimer, Sky Pub. Corp.