A  S  T  R  O  B  I  O  G  R  A  F  I  A  S 


 

Stephen Hawking 

(Oxford, 08 enero, 1942 - )

 

        Hace 361 años, un 8 de enero (de 1642) dejaba de existir en la villa de Arcetri cerca de Florencia, totalmente ciego, el primer hombre en mirar el firmamento a través de un telescopio: Galileo Galilei

 

        Exactamente 300 años más tarde, otro 8 de enero (de 1942), venía al mundo en Oxford, Inglaterra, el que se convertiría en el más célebre físico teórico de la actualidad: Stephen William Hawking, conocido por sus aportaciones estrechamente vinculadas con la cosmología y por sus intentos de aunar dos paradigmas científicos de profunda repercusión: la Teoría de la Relatividad General (A. Einstein) y la Teoría Cuántica (M. Planck).

 

        La residencia de sus padres estaba en el Londres asediado por Alemania durante la Segunda Guerra Mundial; a la fecha, Oxford era un lugar menos riesgoso para tener bebés y allí lo tuvo su madre, Isabel. Su padre, Frank Hawking, era un especialista en medicina tropical, por lo que su profesión a menudo le mantenía alejado de la familia. Stephen también tiene dos hermanas menores, Mary y Philippa, y un hermano menor adoptado, Edward.

 

        Cuando Stephen tenía ocho años, la familia se trasladó a St Albans, localidad situada a unos 30 km. al norte de Londres. A los once años ingresó al St. Albans School, y luego a la antigua universidad de hábitos seculares donde estudió su padre: Oxford University College. Inspirado por un profesor de matemáticas, Stephen quiso especializarse en la materia. Sin embargo, su padre quería que estudiara en Oxford y como la institución no disponía de la carrera de matemáticas, optó por estudiar física.

 

        En 1962 obtuvo su diploma. Después, gracias a una beca, fue a Cambridge para realizar estudios de postgrado sobre cosmología y la teoría de la relatividad general, áreas difíciles para alguien con poco conocimiento matemático. Su supervisor fue Denis Sciama, aunque él esperaba conseguir a Fred Hoyle, quien para entonces trabajaba en Cambridge.

 

        En 1966 culmina su doctorado y enseguida obtiene el puesto, primero como investigador y luego como docente en Gonville and Caius College, en Cambridge.

 

        Entre 1965 y 1970 Hawking concentró su atención en las singularidades de la teoría de la relatividad general, implementando nuevas técnicas matemáticas para el estudio de ésta área de la cosmología. Gran parte de su trabajo en éste campo, fue elaborado con la colaboración de Roger Penrose, quien en ese tiempo estaba en Birkbeck College, en Londres. El resultado fue un trabajo conjunto entre Hawking y Penrose, escrito en 1970, que demostraba finalmente, que el universo pudo haberse originado de una singularidad inicial, siempre que la teoría de la relatividad esté correcta y que haya tanta materia en el universo como la que observamos.

 

        En 1973 dejó el Instituto de Astronomía y se unió al Departamento de Matemáticas Aplicadas y Física Teórica en Cambridge.

 

        En 1974, en una conferencia en el laboratorio Rutherford, cerca de Oxford, expuso el descubrimiento de una propiedad de los agujeros negros aparentemente inconcebible. Utilizando la teoría cuántica y la relatividad general, Hawking demostró que los agujeros negros pueden emitir radiación. Los científicos allí reunidos, tuvieron que rendir su escepticismo ante la solidez de los argumentos de Hawking. Ese mismo año, Hawking es admitido como "Fellow" en The Royal Society.

 

        En 1975, es galardonado con la medalla Eddington de la Royal Astronomical Society

 

        En 1976, recibe el Premio Hopkins, el Premio Dannie Heinemann, el Premio Maxwell y la Medalla Hughes de la Royal Society

 

        En 1977, se hizo profesor de Física Gravitacional.

 

        En 1978 recibió el Premio Albert Einstein, considerado el más alto honor en física teórica.

 

        En 1979 fue nombrado Profesor de la Cátedra Lucasiana de Matemáticas, en Cambridge. La Cátedra fue fundada en 1663 con el póstumo auspicio del Reverendo Henry Lucas (quien había formado parte del Parlamento Inglés en representación de la Universidad. Esta modalidad de la Cámara de los Lores estuvo vigente hasta el año 1948). La Cátedra contó siempre con ilustres científicos adquiriendo desde entonces una especial notoriedad. Isaac Barrow fue el primero en ocuparla. Luego en 1669 fue ocupada nada menos que por quien cimentó la ciencia moderna: Isaac Newton, también elegido para representar la Universidad de Cambridge en el Parlamento en 1689. Pasó por allí también Paul Adrien Dirac (Nobel 1933, junto a Erwin Schrödinger, por sus estudios sobre las antipartículas). Tal merecido honor corresponde hoy -ya por más de 23 años- a Hawking.

 

        En 1982, La corona británica lo nombró "Commander of the British Empire" (CBE)

 

        En 1987, recibió la medalla Paul Dirac del Instituto de Física.

 

        En 1989, la Reina Elizabeth II lo nombró "Companion of Honor" (Compañero de Honor) y en España le fue concedido el Premio Príncipe de Asturias de la Concordia.

 

        Hawking tiene doce graduaciones honorarias en algunas de las mas prestigiosas instituciones del mundo como Oxford, Cambridge, Yale, Berkeley, Harvard y otras; y es Miembro de la US National Academy of Sciences

 

        Sus muchas publicaciones incluyen:

The Large Scale Structure of Spacetime 1973 con G. F. R. Ellis

General Relativity: An Einstein Centenary Survey con W. Israel

300 Years of Gravity con W. Israel

Superspace and Supergravity 1981

The Very Early Universe 1983

 

        Además ha publicado dos libros de divulgación científica:

A Brief History of Time 1988

Black Holes and Baby Universes and Other Essays 1993

 

        "Una Breve Historia del Tiempo, del Big Bang a los agujeros negros" rompió récords de ventas de una manera que nadie esperaba. Permaneció en la lista de best sellers del London Sunday Times durante nada menos que 237 semanas, dejando atrás la antigua marca de 184 semanas. Este hecho fue incluido en el Libro de Records Guinness´98. El libro ya vendió mas de 9 millones de ejemplares y ha sido traducido a 40 idiomas. Hoy Hawking es un personaje popular en todos los medios y entre todas las edades; incluso ha aparecido en caricaturas en la serie de TV "The Simpsons".

 

        Actualmente Stephen Hawking vive en Cambridge, Inglaterra, junto a su esposa Jane. Tiene tres hijos; Robert (35), Lucy (32) y Timothy (23) y un nieto. Continúa combinando la vida familiar y sus investigaciones en física teórica junto con un extenso programa de viajes y conferencias públicas; entre las más recientes,  en agosto del 2002, viajó a China al Congreso Internacional de Matemáticos, en la Universidad de Zhejiang en Hangzhou y en la Academia China de Ciencias en Beijing.

 

        Todo esto luce obvio, sencillo y hasta rutinario para un científico de su talla, si no tuviera que luchar denodadamente contra la esclerosis lateral amiotrófica (también llamada enfermedad de Lou Gehrig), una enfermedad irreversible del sistema nervioso, que le ha mantenido físicamente impedido, dependiendo de sofisticados aparatos quiropédicos y electrónicos. Hawking no obstante este infortunio en el mejor período de su vida, lo ha asumido de modo estoico y no ha visto afectado en lo absoluto su inquebrantable optimismo y su prodigiosa capacidad de pensamiento.

 

        A los 20 años, durante su tercer año en Oxford, Hawking notó que sus movimientos se hacían algo torpes. En la navidad de 1962, su madre lo persuadió a que consultara con un médico.

 

        A principios de 1963, pasó dos semanas realizando pruebas en el hospital, hasta que se le fue diagnosticada la "motor neurone disease", una rara afección que produce una degeneración progresiva de las células del sistema nervioso encargadas del movimiento muscular voluntario. En esos años, Hawking realizó un viaje a Persia, y contrajo un virus que según parece desencadenó la enfermedad. Su condición se deterioró rápidamente y los médicos le pronosticaron 2 años de vida a lo sumo.

 

        En tales circunstancias, no parecía tener mucho sentido trabajar para obtener un doctorado. Pero después de dos años, las cosas no se habían agravado tanto así; en realidad Hawking se dio cuenta que estaba disfrutando más que nunca el presente. Un gran amor llegaba a su vida: había conocido a Jane Wilde, una chica que le gustaba y con quien quería contraer matrimonio. Pero para casarse, necesitaba un trabajo estable y para ello necesitaba obtener su doctorado, así que en eso puso todo su empeño. El esfuerzo y la constancia dieron sus frutos. Pero en años posteriores le aguardaba una complicación.

 

        En el verano de 1985, cuando se encontraba en el CERN (el gran acelerador de partículas de Ginebra), Hawking contrajo una neumonía y tuvo que ser internado de urgencia. El hospital en Ginebra, llegó a sugerir a la esposa de Hawking que no valía la pena mantener la máquina de soporte vital encendida. Aún así, Hawking fue trasladado al hospital de Addenbrooke, en Cambridge. Allí el cirujano Roger Grey, se encargó de efectuarle una traqueotomía. La operación le salvó la vida, pero le quitó para siempre la voz. Ese mismo año, Walter Woltosz, un experto en informática de California, Estados Unidos, se enteró de la situación en que se encontraba Hawking y le hizo llegar un software de su creación, que permite al usuario incapacitado, seleccionar palabras para formar frases, y después enviarlas a un sintetizador de voz para que las reproduzca. El software tiene alrededor de 3000 palabras y además permite adicionar nuevas al catálogo. David Mason, de Cambridge ajustó una computadora portátil pequeña y un sintetizador a su silla de ruedas. Este sistema le ha permitido comunicarse mucho mejor. Puede producir 15 palabras en un minuto y pronunciar lo que ha escrito, o salvarlo en un disco o imprimirlo. Usando este sistema, ha escrito un libro, y docenas de papeles científicos. También ha dado muchas charlas científicas y populares. Según Hawking, con el imperturbable fino humor que le caracteriza el único problema del sintetizador al reproducir su voz es que "le da un acento norteamericano". En septiembre del 2002 estrenó una nueva laptop de Intel que corre por encima de 1 GHz, mejorando sustancialmente el sistema que le permite participar en video-conferencias y sesiones via satélite. 

 

        Puedes acceder a más información en:

http://www.bachelorsdegreeonline.com/blog/2012/stephen-hawking-overview/