A  S  T  R  O  B  I  O  G  R  A  F  I  A  S 


 

John Dreyer 
(1852-1926)

 

        En Irlanda se fraguaron capítulos fundamentales de la historia de la astronomía del siglo XIX. Un "cañón" emblemático de la ciencia emergía del Castillo Birr, propiedad de la familia Parson. Durante más de seis décadas, exactamente desde 1845 hasta 1918, el telescopio más grande del mundo fue el llamado "Leviatán", un reflector newtoniano de 4 toneladas de peso en conjunto, construido con un espejo primario de metal de 1.82 metros de diámetro (72 pulgadas), instrumento con gran poder colector de luz que permitió examinar objetos de débil definición en el espacio profundo, nunca antes vistos por el ojo humano. Con él, William Parson, Lord Rosse III, había advertido la forma "espiral" que exhibían algunas "nebulaes" y por vez primera en 1845 describió esa particularidad en el Messier 51, conocida después como la Galaxia del Remolino (whirlpool galaxie). El manejo de semejante cañón requería de un avezado "artillero", el cual vendría de Dinamarca.

 

        John Louis Emil Dreyer había nacido en Copenhague, un 13 de febrero de 1852. Desde temprana edad destacó en el estudio de historia, matemáticas y física. En 1874, cumplidos sus 22 años, surge la oportunidad de incorporarse al plantel de Parsontown y acepta trasladarse a Irlanda para trabajar como asistente de Lord Rosse. Allí con el gigante de seis pies de abertura comienza a desplegar su notable habilidad para "barrer" cuanto objeto difuso cruzara por el ocular dejando meticulosa cuenta de su característica y posición; al punto que publica en 1878 una revisión del "General Catalogue" <GC> de John Herschel, con un suplemento de casi mil objetos nuevos.

 

        Su destreza se hace notable y en un viaje a Dublín es contratado como asistente en el Dunsink Observatory, donde trabaja otros 4 años  (1878-82). Luego, sus servicios son requeridos  por el Armagh Observatory  y regresa a Irlanda del Norte, encargándose como director del viejo observatorio, puesto que ejercería por más de tres décadas (1882-1916). Se concentró en la recopilación del "Second Armagh Catalogue of Stars" (1886) y paralelamente, a solicitud de la Royal Astronomical Society en lo que significó su mayor contribución a la astronomía: la monumental compilación del Nuevo Catálogo General, "The New General Catalogue of Nebulae and Clusters of Stars" <NGC> referencia estándar usada por los astrónomos de todo el mundo donde listó 7840 objetos en su primera edición (1888). Lo continuó después con dos suplementarios "Index Catalogues" <IC> (1895, 1908) adicionando 5386 objetos, cuya designación dan a conocer todavía hoy las más prominentes galaxias, nebulosas y cúmulos estelares. 

 

        Dedicó también su tiempo a la historia. Fascinado durante toda su vida por la obra de su coterráneo publicó en 1890 la que es considerada la mejor biografía de Tycho Brahe y la recopilación de sus obras completas en latín: «Magnum Opus» contenidas en 15 volúmenes. Además en 1906 publicó «The History of the Planetary System from Thales to Kepler», otro clásico de la historia de la astronomía.

 

        J. L. E. Dreyer falleció a los 74 años en Oxford, el 14 de septiembre de 1926. Desde 1970, un cráter en la Luna honra su memoria: cráter Dreyer (Ø61km, 10.0S 96.9E).

 

Castillo Birr (1850)