Tres décadas de observación con el Hubble convergen a un valor más preciso de la tasa de expansión del Universo        

 

Por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA

19 de mayo de 2022.

Esta colección de 36 imágenes del Telescopio Espacial Hubble de la NASA presenta galaxias que albergan variables Cefeidas y supernovas. Estos dos fenómenos celestes son herramientas cruciales utilizadas por los astrónomos para determinar la distancia astronómica y se han utilizado para refinar nuestra medición de la constante de Hubble, la tasa de expansión del Universo. Las galaxias que se muestran en esta foto (desde la fila superior, de izquierda a la fila inferior, a la derecha) son: NGC 7541, NGC 3021, NGC 5643, NGC 3254, NGC 3147, NGC 105, NGC 2608, NGC 3583, NGC 3147, Mrk 1337, NGC 5861, NGC 2525, NGC 1015, UGC 9391, NGC 691, NGC 7678, NGC 2442, NGC 5468, NGC 5917, NGC 4639, NGC 3972, Las antenas de las galaxias, NGC 5584, M106, NGC 7250, NGC 33708, NGC 5 , NGC 4424, NGC 1559, NGC 3982, NGC 1448, NGC 4680, M101, NGC 1365, NGC 7329 y NGC 3447. Crédito: NASA, ESA, Adam G.

 

Completando un maratón de casi 30 años, el telescopio espacial Hubble de la NASA ha calibrado más de 40 "marcadores de hitos" de  espacio y tiempo para ayudar a los científicos a medir con precisión la tasa de expansión del Universo, una búsqueda con un giro en la trama.

 

La búsqueda de la tasa de expansión del Universo comenzó en la década de 1920 con mediciones realizadas por los astrónomos Edwin Hubble y Georges Lemaître. En 1998, esto condujo al descubrimiento de la "energía oscura", una misteriosa fuerza repulsiva que acelera la expansión del Universo. En los últimos años, gracias a los datos del Hubble y otros telescopios, los astrónomos encontraron otro giro: una discrepancia entre la tasa de expansión medida en el Universo local en comparación con las observaciones independientes justo después del Big Bang, que predicen un valor de expansión diferente.

 

La causa de esta discrepancia sigue siendo un misterio. Pero los datos del Hubble, que abarcan una variedad de objetos cósmicos  que sirven como marcadores de distancia, respaldan la idea de que algo extraño está sucediendo, posiblemente relacionado con una nueva física.

 

"Estás obteniendo la medida más precisa de la tasa de expansión del Universo a partir del patrón oro de los telescopios y los marcadores de distancias cósmicas", dijo el premio Nobel Adam Riess del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial (STScI) y la Universidad Johns Hopkins en Baltimore, Maryland.

 

Riess lidera una colaboración científica que investiga la tasa de expansión del Universo llamada SHOES, que significa Supernova, H0, para la Ecuación del Estado de la Energía Oscura. "Esto es para lo que se construyó el Telescopio Espacial Hubble, utilizando las mejores técnicas que conocemos para hacerlo. Esta es probablemente la obra maestra del Hubble, porque tomaría otros 30 años de vida del Hubble incluso duplicar este tamaño de muestra", dijo Riess.

 

El artículo del equipo de Riess, que se publicará en la edición especial de The Astrophysical Journal, informa sobre la finalización de la mayor y probablemente última actualización importante de la constante de Hubble. Los nuevos resultados duplican con creces la muestra anterior de marcadores de distancia cósmica. Su equipo también volvió a analizar todos los datos anteriores, y ahora el conjunto de datos completo incluye más de 1.000 órbitas del Hubble.

 

Cuando la NASA concibió un gran telescopio espacial en la década de 1970, una de las principales justificaciones para el gasto y el  extraordinario esfuerzo técnico fue poder resolver las cefeidas, estrellas que se iluminan y oscurecen periódicamente, vistas dentro de nuestra Vía Láctea y galaxias externas. Las cefeidas han sido durante mucho tiempo el estándar de oro de los marcadores de distancias cósmicas desde que la astrónoma Henrietta Swan Leavitt descubrió su utilidad en 1912. Para calcular distancias mucho mayores, los astrónomos usan estrellas en explosión llamadas supernovas Tipo Ia.

 

Combinados, estos objetos construyeron una "escalera de distancia cósmica" a través del Universo y son esenciales para medir la tasa de expansión del Universo, llamada constante de Hubble en honor a Edwin Hubble. Ese valor es fundamental para estimar la edad del Universo y proporciona una prueba básica de nuestra comprensión del mismo.

 

Comenzando justo después del lanzamiento del Hubble en 1990, el primer conjunto de observaciones de estrellas Cefeidas para  refinar la constante del Hubble fue realizado por dos equipos: el Proyecto Clave HST dirigido por Wendy Freedman, Robert Kennicutt y Jeremy Mould, Marc Aaronson y otro por Allan Sandage y colaboradores, que usaron cefeidas como marcadores de hitos para refinar la medición de la distancia a las galaxias cercanas. A principios de la década de 2000, los equipos declararon "misión cumplida" al alcanzar una precisión del 10 por ciento para la constante de Hubble, 72 ± 8 kilómetros por segundo por megaparsec.

 

En 2005 y nuevamente en 2009, la adición de nuevas y potentes cámaras a bordo del telescopio Hubble lanzó la "Generación 2" de la  investigación constante del Hubble mientras los equipos se disponían a refinar el valor con una precisión de solo el uno por ciento. Este fue inaugurado por el programa SHOES. Varios equipos de astrónomos que utilizan Hubble, incluido SHOES, han convergido en un valor constante de Hubble de 73 ± 1 kilómetro por segundo por megaparsec. Si bien se han utilizado otros enfoques para investigar la pregunta constante de Hubble, diferentes equipos han encontrado valores cercanos al mismo número.

 

El equipo de SHOES incluye líderes desde hace mucho tiempo, el Dr. Wenlong Yuan de la Universidad Johns Hopkins, el Dr. Lucas Macri de la Universidad Texas A&M, el Dr. Stefano Casertano de STScI y el Dr. Dan Scolnic de la Universidad de Duke. El proyecto fue diseñado para poner entre paréntesis al Universo igualando la precisión de la constante de Hubble inferida del estudio de la radiación de fondo cósmico de microondas que quedó del amanecer del Universo.

 

"La constante de Hubble es un número muy especial. Se puede usar para enhebrar una aguja desde el pasado hasta el presente para  una prueba de extremo a extremo de nuestra comprensión del Universo. Esto requirió una cantidad fenomenal de trabajo detallado", dijo. La Dra. Licia Verde, cosmóloga de ICREA y del ICC-Universidad de Barcelona, ​​hablando sobre el trabajo del equipo SHOES.

 

El equipo midió 42 de los marcadores de hitos de supernova con el Hubble. Debido a que se las ve explotar a un ritmo de  aproximadamente una por año, el Hubble ha registrado, a todos los efectos prácticos, tantas supernovas como sea posible para medir la expansión del Universo. Riess dijo: "Tenemos una muestra completa de todas las supernovas accesibles al telescopio Hubble vistas en los últimos 40 años".

 

¿Física extraña?

 

Se predijo que la tasa de expansión del Universo sería más lenta de lo que realmente ve el Hubble. Al combinar el Modelo Cosmológico Estándar del Universo y las mediciones de la misión Planck de la Agencia Espacial Europea (que observó el fondo de microondas cósmico reliquia de hace 13.800 millones de años), los astrónomos predicen un valor más bajo para la constante de Hubble: 67,5 ± 0,5 kilómetros por segundo por megaparsec, en comparación con la estimación del equipo SHOES de 73.

 

Dado el gran tamaño de la muestra del Hubble, solo hay una posibilidad entre un millón de que los astrónomos se equivoquen debido  a un sorteo desafortunado, dijo Riess, un umbral común para tomar en serio un problema en física. Este hallazgo está desenredando lo que se estaba convirtiendo en una imagen agradable y ordenada de la evolución dinámica del Universo. Los astrónomos no encuentran una explicación de la desconexión entre la tasa de expansión del Universo local frente al universo primigenio, pero la respuesta podría implicar física adicional del Universo.

 

Tales hallazgos confusos han hecho la vida más emocionante para cosmólogos como Riess. Hace treinta años comenzaron a medir la  constante de Hubble para comparar el Universo, pero ahora se ha convertido en algo aún más interesante. "En realidad, no me importa cuál sea el valor de expansión específicamente, pero me gusta usarlo para aprender sobre el Universo ", agregó Riess.

 

El nuevo Telescopio Espacial Webb de la NASA ampliará el trabajo del Hubble al mostrar estos marcadores cósmicos de hitos a mayores distancias o con una resolución más nítida de lo que el Hubble puede ver.

 

Fuente:

https://phys.org/news/2022-05-decades-space-telescope-converge-precise.html