El Sol como nunca antes se había visto       

 

Por la Agencia Espacial Europea

19 de mayo de 2022.

La característica intrigante en el tercio inferior de la imagen, debajo del centro, ha sido apodada el erizo solar. En la actualidad nadie sabe exactamente qué es o cómo se formó en la atmósfera del Sol. La imagen fue capturada el 30 de marzo de 2022 por Extreme Ultraviolet Imager (EUI) a una longitud de onda de 17 nanómetros. Solo unos días antes, Solar Orbiter había pasado por su primer perihelio cercano. A solo el 32 por ciento de la distancia de la Tierra al Sol, esto colocó a la nave espacial dentro de la órbita del planeta interior Mercurio. Estar más cerca del Sol que cualquier telescopio solar anterior ha permitido a EUI tomar imágenes exquisitamente detalladas de la atmósfera solar. Estos están revelando el Sol como nunca antes, y han mostrado una multitud de características intrigantes como el erizo, que, aunque clasificado como una característica de pequeña escala, todavía mide unos 25.000 km de ancho, lo que lo convierte en alrededor del doble del diámetro de la Tierra. Los gases que se muestran en esta imagen tienen una temperatura de alrededor de un millón de grados. La imagen ha sido codificada por colores porque la longitud de onda original detectada por el instrumento es invisible para el ojo humano. Crédito: ESA y NASA/Solar Orbiter/Equipo EUI.

 

Las poderosas llamaradas, las impresionantes vistas de los polos solares y un curioso "erizo" solar se encuentran entre las  espectaculares imágenes, películas y datos devueltos por Solar Orbiter desde su primer acercamiento al Sol. Aunque el análisis del nuevo conjunto de datos acaba de comenzar, ya está claro que la misión dirigida por la ESA está brindando los conocimientos más extraordinarios sobre el comportamiento magnético del Sol y la forma en que este da forma al clima espacial.

 

El acercamiento del Solar Orbiter al Sol, conocido como perihelio, tuvo lugar el 26 de marzo. La nave espacial estaba dentro de la órbita de Mercurio, aproximadamente a un tercio de la distancia entre el Sol y la Tierra, y su escudo térmico alcanzaba los 500 °C. Pero disipó ese calor con su tecnología innovadora para mantener la nave espacial segura y en funcionamiento.

 

Solar Orbiter lleva diez instrumentos científicos, nueve están dirigidos por los Estados miembros de la ESA y uno por la NASA, todos  trabajando juntos en estrecha colaboración para proporcionar una visión sin precedentes de cómo "funciona" nuestra estrella local. Algunos son instrumentos de teledetección que miran al Sol, mientras que otros son instrumentos in situ que monitorean las condiciones alrededor de la nave espacial, lo que permite a los científicos "unir los puntos" desde lo que ven que sucede en el Sol hasta lo que Solar Orbiter "siente" en su ubicación en el viento solar a millones de kilómetros de distancia.

 

Cuando se trata del perihelio, claramente cuanto más se acerca la nave espacial al Sol, más finos son los detalles que puede ver el instrumento de detección remota. Y por suerte, la nave espacial también absorbió varias erupciones solares e incluso una eyección de masa coronal dirigida a la Tierra, proporcionando una muestra del pronóstico del clima espacial en tiempo real, un esfuerzo que se está volviendo cada vez más importante debido a la amenaza que representa el clima espacial a la tecnología y los astronautas.

 

Presentamos el erizo solar.

 

"Las imágenes son realmente impresionantes", dice David Berghmans, del Observatorio Real de Bélgica y el Investigador Principal (PI) del instrumento Extreme Ultraviolet Imager (EUI), que toma imágenes de alta resolución de las capas inferiores de la atmósfera solar, conocidas como la corona solar. Esta región es donde tiene lugar la mayor parte de la actividad solar que impulsa el clima espacial.

 

La tarea ahora para el equipo de EUI es entender lo que están viendo. Esta no es una tarea fácil porque Solar Orbiter está revelando  mucha actividad en el Sol a pequeña escala. Habiendo detectado una característica o un evento que no pueden reconocer de inmediato, deben buscar en las observaciones solares anteriores de otras misiones espaciales para ver si se ha visto algo similar antes.

 

"Incluso si Solar Obiter dejara de tomar datos mañana, estaría ocupado durante años tratando de resolver todo esto", dice David Berghmans.

 

Una característica particularmente llamativa se vio durante este perihelio. Por ahora, ha sido apodado "el erizo". Se extiende 25.000 kilómetros a través del Sol y tiene una multitud de picos de gas frío y caliente que se extienden en todas direcciones.

 

El principal objetivo científico de Solar Orbiter es explorar la conexión entre el Sol y la heliosfera. La heliosfera es la gran "burbuja" del espacio que se extiende más allá de los planetas de nuestro Sistema Solar. Está lleno de partículas cargadas eléctricamente, la mayoría de las cuales han sido expulsadas por el Sol para formar el viento solar. Es el movimiento de estas partículas y los campos magnéticos solares asociados los que crean el clima espacial.

 

Para trazar los efectos del Sol en la heliosfera, los resultados de los instrumentos in situ, que registran las partículas y los campos magnéticos que barren la nave espacial, deben rastrearse hasta los eventos en o cerca de la superficie visible del Sol, que se registran por los instrumentos de teledetección.

 

En esta fase, Solar Orbiter verá las regiones polares del Sol más directamente que nunca. Tales observaciones de la línea de visión son clave para desentrañar el complejo entorno magnético en los polos, que a su vez puede contener el secreto del ciclo de actividad creciente y menguante de 11 años del Sol.

 

"Estamos encantados con la calidad de los datos de nuestro primer perihelio", dice Daniel Müller, científico del proyecto de la ESA para Solar Orbiter. "Es casi difícil de creer que esto es solo el comienzo de la misión. De hecho, vamos a estar muy ocupados".

 

Fuente:

https://phys.org/news/2022-05-sun-youve.html