Equipo de investigación demuestra que Mercurio tiene tormentas magnéticas         

 

Por Rod Boyce, Universidad de Alaska Fairbanks

31 de marzo de 2022.

Crédito: CC0 Dominio público.

 

Un equipo internacional de científicos ha demostrado que Mercurio, el planeta más pequeño del Sistema Solar, tiene tormentas geomagnéticas similares a las de la Tierra.

 

La investigación realizada por científicos en los Estados Unidos, Canadá y China incluye el trabajo de Hui Zhang, profesor de física espacial en el Instituto Geofísico Fairbanks de la Universidad de Alaska.

 

Su hallazgo, por primera vez, responde a la pregunta de si otros planetas, incluidos los que están fuera del Sistema Solar, pueden tener tormentas geomagnéticas independientemente del tamaño de su magnetosfera o si tienen una ionosfera similar a la de la Tierra.

 

La investigación se publicó en dos artículos en febrero. Zhang se encuentra entre los coautores de cada artículo.

 

El primero de esos documentos prueba que el planeta tiene una corriente anular, un campo en forma de rosquilla de partículas cargadas que fluyen  lateralmente alrededor del planeta y excluyen los polos. El segundo prueba la existencia de tormentas geomagnéticas provocadas por la corriente del anillo.

 

Una tormenta geomagnética es una gran perturbación en la magnetosfera de un planeta causada por la transferencia de energía del viento solar. Tales tormentas en la magnetosfera de la Tierra producen la aurora y pueden interrumpir las comunicaciones por radio.

 

El hallazgo de las tormentas geomagnéticas se publicó el 18 de febrero en la revista Science China Technological Sciences . QiuGang Zong del Instituto de Física Espacial y Tecnología Aplicada de la Universidad de Pekín y el Instituto de Investigación Polar de China es el autor.

 

Ese documento se basó en un hallazgo publicado un día antes que verificó a través de la observación de datos sugerencias anteriores de que Mercurio tiene una corriente de anillo. La Tierra también tiene una corriente de anillo.

 

El artículo sobre la corriente del anillo, publicado en Nature Communications, está escrito por Jiutong Zhao, también del Instituto de Física Espacial y Tecnología Aplicada de la Universidad de Pekín.

 

Siete de los 14 científicos involucrados trabajaron en ambos artículos.

 

"Los procesos son bastante similares a aquí en la Tierra", dijo Zhang sobre las tormentas magnéticas de Mercurio. "Las principales diferencias son el  tamaño del planeta y Mercurio tiene un campo magnético débil y prácticamente no tiene atmósfera".

 

La confirmación sobre las tormentas geomagnéticas en Mercurio es el resultado de una investigación que fue posible gracias a una coincidencia  fortuita: una serie de eyecciones de masa coronal del Sol del 8 al 18 de abril de 2015 y el final de la sonda espacial Messenger de la NASA, que se lanzó en 2004 y se estrelló contra la superficie del planeta el 30 de abril de 2015, al final esperado de su misión.

 

Una eyección de masa coronal, o CME, es una nube expulsada del plasma solar, un gas hecho de partículas cargadas. Esa nube incluye el campo magnético incrustado del plasma.

 

La eyección de masa coronal del 14 de abril resultó ser la clave para los científicos. Comprimió la corriente del anillo de Mercurio en el lado que mira hacia el sol y aumentó la energía de la corriente.

 

Un nuevo análisis de los datos de Messenger, que se había acercado más al planeta, muestra "la presencia de una intensificación de la corriente del  anillo que es esencial para desencadenar tormentas magnéticas", se lee en el segundo de los dos artículos.

 

"La intensificación repentina de una corriente de anillo provoca la fase principal de una tormenta magnética ", dijo Zhang.

 

Pero esto no significa que Mercurio tenga auroras como las de la Tierra.

 

En la Tierra, las tormentas producen auroras cuando las partículas del viento solar interactúan con las partículas de la atmósfera. En Mercurio, sin  embargo, las partículas del viento solar no se encuentran con una atmósfera. En cambio, alcanzan la superficie sin obstáculos y, por lo tanto, solo pueden ser visibles a través de un examen de rayos X y rayos gamma.

 

Los resultados de los dos artículos muestran que las tormentas magnéticas son "potencialmente una característica común de los planetas  magnetizados", dice el segundo de los artículos.

 

"Los resultados obtenidos de Messenger brindan una visión más fascinante del lugar de Mercurio en la evolución del Sistema Solar luego del descubrimiento de su campo magnético planetario intrínseco ", concluye.

 

Otras instituciones involucradas en la investigación incluyen la Universidad de Alberta, Edmonton; Universidad de Michigan y la División de Ciencias Heliofísicas del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

 

Fuente:

https://phys.org/news/2022-03-team-mercury-magnetic-storms.html