Febrero: Tres sondas arriban al planeta Marte       

 

 

Por Jesús A. Guerrero O.

Redactor jefe de la Red Larense de Astronomía.

 

        El mes de febrero de 2021 es el primer mes, desde el inicio de la exploración astronáutica del Sistema Solar, en donde tres sondas interplanetarias arriban al mismo cuerpo planetario.

 

        En una circunstancia sin parangón, las sondas de China, Emiratos Árabes y Estados Unidos, ingresarán en órbita del planeta rojo, cada una con una misión distinta.

 

Tianwen-1 (China).

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Componentes de la misión Tianwen-1. Crédito: New York Times.

 

        La primera en arribar a la órbita de Marte (11 de febrero) será la sonda china Tianwen-1 (Preguntas Celestiales). Lanzada el 23 de julio de 2020, fue la segunda de las tres sondas en ser lanzada. Con una masa estimada en 5.000 kilos, la misma fue impulsada al espacio en la cima de un cohete Larga Marcha 5.

 

        La misión consta de un orbitador, un módulo aterrizador y un rover marciano. La misión permanecerá en órbita por dos o tres meses, antes de intentar un aterrizaje. Durante ese tiempo, a través del registro fotográfico, los especialistas de misión escogerán el mejor sitio de aterrizaje, aunque se tiene previsto que lo haga en la región de Utopia Planitia.

 

        El módulo de descenso posee paracaídas, retrocohetes y un sistema de bolsas de aire para facilitar el descenso. Una vez en tierra, se desplegará un rover marciano el cual se alimentará con paneles solares y realizará estudios químicos del suelo en búsqueda de biofirmas.   

 

Mars Hope (Al-Amal). Emiratos Árabes.

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Sonda Al-Amal. Crédito: Centro Espacial Mohammed bin Rashid - Emiratos Árabes Unidos.

 

        La segunda sonda en arribar a Marte será la sonda árabe Al-Amal (Mars Hope – Esperanza a Marte). Esta es la primera misión espacial de un país árabe. Lanzada el 19 de julio de 2020, arribará al planeta el 15 de febrero de 2021. Con una masa de 1.350 kilogramos, la misión fue lanzada al espacio en un cohete H-IIA desde el Centro Espacial de Yoshinobu, Japón.

 

        La sonda fue construida en el Centro Espacial Mohammed bin Rashid (Emiratos Árabes Unidos) con participación de las universidades de Colorado, Arizona y California.

 

        La misión consta de un orbitador el cual se espera se instale en órbita marciana por unos dos años. La misión tiene como objetivo realizar un estudio completo de la atmosfera marciana y sus eventos climáticos. Será una especie de satélite meteorológico del planeta Marte.

       

 

Mars 2020 (Perseverance). Estados Unidos.

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Rover Perseverance. Misión Mars 2020. Crédito: NASA.

 

        La última en arribar a Marte será la misión Mars 2020 de los Estados Unidos, la cual porta el rover Perseverance. La misión fue lanzada el 30 de julio de 2020 y arribará al planeta el 18 de febrero, después de dos correcciones de trayectorias finales. 

 

        Con una masa estimada en 1.050 kilogramos, la misión consta de un rover marciano bautizado con el nombre de Perseverance, el cual porta también un helicóptero, el cual ha sido bautizado con el nombre de Ingenuity.

 

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Helicóptero Ingenuity, a bordo de la Misión Marte 2020. Crédito: NASA.

 

        La sonda aterrizará en el cráter Jezero, el cual es un delta antiguo de un río. En el sitio buscará rastros de biofirmas para detectar vida pasada o presente en el planeta rojo.

 

        La misión tiene previsto una duración de un año marciano (1,88 años terrestres), aunque si el aterrizaje es exitoso, lo más probable es que la misma sea extendida como las otras misiones de rover marcianos estadounidenses.

 

        El rover Perseverance lleva dentro de sí un módulo de almacenamiento de muestras, las cuales serán almacenadas para que una futura misión espacial las traída de vuelta a la Tierra.