Estudio establece en cerca de 4.700 los asteroides peligrosos para la Tierra      

17 de mayo de 2012.

Traducción y comentarios: Jesús A. Guerrero Ordáz – ALDA.

 

Un nuevo estudio de la NASA ha fijado el número de asteroides que podrían suponer una amenaza de colisión con la Tierra, en lo qué los científicos dicen es la mejor estimación realizada a la fecha, de los objetos espaciales potencialmente peligrosos para nuestro planeta. 

 

El estudio ha determinado que existen unos 4.700 asteroides potencialmente peligrosos (potentially hazardous asteroids - PHA), de los cuales, unos 1.500 podrían alcanzar el tamaño de unos 100 metros, en órbitas que, de vez en cuando, los acercan bastante a la Tierra. A la fecha, se estima que se han descubierto el 30 por ciento de esos objetos. 

  

Los asteroides potencialmente peligrosos, o PHA, son objetos cuyas órbitas hacen que se acerquen a menos de 8 millones de kilómetros, unas 21 veces la distancia de la Tierra a la Luna, y que son lo bastantemente grandes como para causar daños a escala regional o global, si llegan a impactar a la Tierra. 

  

El nuevo estudio toma como base las observaciones del observatorio espacial infrarrojo WISE (Wide-field Infrared Survey Explorer - Explorador Infrarrojo de Estudio de Amplio Campo). Mientras los datos del telescopio devolvieron una población de asteroides similar a lo estimado, también reveló algunos nuevos resultados sorprendentes.

 

El estudio NEOWISE ha encontrado que la mayoría de los asteroides potencialmente peligrosos, o PHA, se encuentran alineados con el plano del Sistema Solar. Los PHA son un sub-grupo de los asteroides cercanos a la Tierra (near-Earth asteroids - NEAs) con órbitas que les permiten acercarse a unos 8 millones de kilómetros a la Tierra.

Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech.

        De acuerdo al estudio, más del doble de los asteroides poseen lo que los astrónomos denominan “órbitas de baja inclinación”, lo que los alinea con la trayectoria de la Tierra en torno al Sol.

 

Una posible explicación es que muchos de los PHA pueden haberse originado de una colisión entre dos asteroides en el cinturón principal de asteroides, situado entre las órbitas de Marte y Júpiter. Un objeto de gran tamaño con una órbita de baja inclinación puede haberse separado del cinturón, causando que muchos de los fragmentos se desplazaran a órbitas cercanas a la Tierra, convirtiéndose en PHA.

 

Estos objetos con baja inclinación parecen ser más pequeños y brillantes que el resto de objetos cercanos a la Tierra, NEA, y son más probables de tener un contacto con ella.

 

La investigadora Amy Mainzer (JPL-NASA) expresó que el equipo dirigido por ella había encontrado una gran cantidad de objetos con órbitas de baja inclinación. En el futuro, representan excelentes objetivos para la exploración espacial robótica o humana.

 

El WISE fue lanzado en el año 2009 y cartografió un par de veces el cielo antes de finalizar la misión primaria, en el 2011. Antes de ser apagado, el observatorio realizó un estudio concentrándose en la búsqueda de asteroides cercanos a la Tierra, como parte de una extensión de misión denominada NEOWISE.

 

El observatorio WISE logró fotografiar alrededor de 600 asteroides cercanos a la Tierra, de los cuales 135 fueron nuevos descubrimientos. El telescopio también observó millones de otros objetos, incluyendo galaxias distantes y regiones de nacimiento estelar.  

 

El proyecto NEOWISE de la NASA no fue planeado originalmente como parte del estudio a realizar por el WISE, sin embargo ha dado excelentes frutos. La investigadora Amy Mainzer expresó al respecto: "Todo lo que nosotros podamos aprender sobre estos objetos nos ayuda a entender sus orígenes y destino." 

  

Durante su caza de asteroides, el WISE buscó piedras espaciales situadas a una distancia 195 millones de kilómetros del Sol. Como comparación, la órbita de la Tierra se extiende a unos 150 millones de kilómetros del Sol.   

 

Los datos del NEOWISE, al ser combinados con observaciones de asteroides, ayudaron a la NASA a anunciar en el año 2010, que el 90 % de los objetos de gran tamaño cercanos a la Tierra habían sido identificados.

 Este estudio será publicado en la próxima edición de la revista “Astrophysical Journal”.

 

Fuentes:

http://www.spacedaily.com/reports/NASA_Survey_Counts_Potentially_Hazardous_Asteroids_999.html

http://phys.org/news/2012-05-nasa-survey-potentially-hazardous-asteroids.html