El mínimo histórico de Betelgeuse       

 

 

Por Jesús A. Guerrero Ordáz, ALDA.

03 de marzo 2020.

 

Introducción.

 

        La estrella Betelgeuse, una de las principales de la constelación de Orión, ha protagonizado un mínimo histórico en los últimos tres meses, situación que produjo un gran revuelo entre los astrónomos y aficionados a la astronomía, debido a que a través de internet y la prensa especializada se llegó a prever la proximidad de su estallido como supernova.

 

Betelgeuse sigue disminuyendo!  Ha bajado a 1.506 magnitud

La familiar constelación de Orión. Se puede ver claramente el Cinturón de Orión, así como Betelgeuse (estrella roja en la esquina superior izquierda) y Rigel (estrella azul brillante en la esquina inferior derecha) Crédito: NASA.

 

 

        Todos los especialistas en estrellas variables esperaban ansiosos los mediados de febrero, en donde, si la estrella seguía su patrón de comportamiento, debería a comenzar a recuperar su brillo.

 

        Después de haber alcanzado un mínimo histórico de +1m,6 la primera semana de febrero, a partir del día 18, la estrella comenzó a registrar una magnitud visual de +1m,58 y ha iniciado la recuperación de su brillo.

 

        Este desvanecimiento – el menor registrado para esta estrella desde que se llevan los registros – ha reactivado la discusión sobre su naturaleza y al final de este artículo se exponen las dos teorías más aceptadas a la fecha sobre ese comportamiento.    

 

Betelgeuse en la historia.

 

        El nombre de Betelgeuse tiene su origen en la palabra árabe Ibt al Jauzah, que significa “la axila del gigante”. Esta denominación fue deformada en el tiempo a Beit Algueze desde donde derivó a la actual identificación de la estrella. A finales de noviembre de 2016, la Unión Astronómica Internacional aceptó el nombre definitivo de Betelgeuse para la estrella.

 

Debido a su gran brillo y extraordinario color (es la onceava en brillo y su color naranja dorado hizo que se tejieran todo tipo de mitos en torno a la misma) es una de las más famosas estrellas gigantes rojas en el firmamento. En realidad, en la actualidad, la estrella es más anaranjada que roja.

 

La variabilidad de Betelgeuse (Alpha Orionis) fue notada por John Herschel en 1836. En su libro “Outlines of astronomy” publicado en 1849 escribió:

 

las variaciones de Alpha Orionis, las cuales fueron llamativas e inequívocas en los años 1836 – 1840, se han hechos menos conspicuas en los años siguientes”.

 

En los años 1849 y 1852, la estrella incrementó su brillo, reincidiendo en 1894.

 

En el siglo pasado, la estrella tuvo altos máximos en los años 1925, 1930, 1933 (en donde alcanzó 0m,2), 1942 (0m,1) y 1947. En cambio, Adquirió grandes mínimos en 1927 (1m,3), 1932, 1941 (1m,3), 1945 (1m,4).

 

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Variabilidad de Betelgeuse. Datos AAVSO. Gráfica: Burham´s Celestial Handbook.

 

 

  

Características de Alfa Orionis.

 

        Betelgeuse es una estrella gigante roja de clase espectral M, con una temperatura superficial de 3.100 K. los astrónomos estiman que posee una masa equivalente a 20 veces la masa solar.

 

        Como toda estrella en la fase final de su existencia, se encuentra sometida a grandes variaciones. Estas se evidencian en pulsaciones globales de naturaleza irregular que hacen variar su tamaño entre 550 y 920 veces el tamaño de nuestro Sol. Tal circunstancia hace que la fotosfera de Betelgeuse se expanda desde un radio de 1,5 AU (el tamaño de la órbita de Marte) a 5 AU (la órbita de Júpiter).

 

        A pesar de sus pulsaciones irregulares, los astrónomos han logrado definir tres períodos de variabilidad que se solapan en la estrella. Un período principal de 2.070 días (5,67 años) al que se le superponen dos períodos de menor rango, uno de 120 y otro de 420 días.

 

        El descomunal tamaño y la aparente cercanía de la estrella (643 años-luz) condujeron a los astrónomos, el 13 de diciembre de 1920, a medir el diámetro de la estrella, haciendo uso del interferómetro acoplado al telescopio de 100 pulgadas (2,54 metros) del Observatorio de Monte Wilson. En esta ocasión en resultado fue 0,044” (segundos de arco). Mediciones posteriores en otros observatorios y con mejores instrumentos han arrojado un tamaño de la estrella que varía entre 0,034 y 0,054 segundos de arco.

 

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Imagen de la fotosfera de Betelgeuse obtenida con el interferómetro Speckles del observatorio de Kitt Peak en 1985.

 

        Los análisis de las imágenes obtenidas de la fotosfera de Betelgeuse les indican a los astrofísicos que hacia la superficie de la estrella fluyen grandes máculas de gases calientes que evidencias un conflicto entre los mecanismos de producción de energía. En el núcleo de la estrella se están activando las reacciones de síntesis del helio, lo que genera una gran inestabilidad en la estrella, y anuncia los estadios finales en su existencia.

 

        Sin embargo, debido a la baja temperatura de la estrella, el 80% de la energía que radia, lo hace en el infrarrojo. Si nuestros ojos percibiesen esta longitud de onda, veríamos a Betelgeuse 4 – 5 veces más brillante que Sirio, la estrella más brillante en nuestro firmamento.          

   

Los últimos acontecimientos.

 

        A comienzos de diciembre de 2019, los astrónomos de la Universidad de Villanova, Edward Guinan y Richard  Wasatonic, informaron del más reciente oscurecimiento de Betelgeuse. En un reporte enviado a la página The Astronomer's Telegram, el par de astrónomos informaron que la estrella tenía una mayor atenuación que en los últimos 25 años. También señalaron que aunque la estrella aún se estaba atenuando, pero su velocidad de atenuación se estaba desacelerando.

 

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Curva de Luz de Betelgeuse (Alpha Orionis). Note las ondulaciones típicas de la estrella (hacia la izquierda y centro de la imagen) y la caída de luz de noviembre 2019 – enero 2020 (hacia la derecha). Crédito: AAVSO.

 

        Inmediatamente se encendieron las alarmas… los astrónomos comenzaron a observar la estrella con los instrumentos más avanzados que disponen y se obtuvieron imágenes impresionantes de la estrella y su entorno.

 

        La cámara infrarroja VISIR acoplada al telescopio VLT (Very Large Telescope) del Observatorio Europeo del Sur, ESO, logró captar las nubosidades en torno a Betelgeuse, producidas por la expulsión de material de la estrella por los poderosos vientos estelares que genera.    

 

 

Betelgeuse sigue disminuyendo!  Ha bajado a 1.506 magnitud

Imagen de la nebulosa alrededor de Betelgeuse, creada a partir de imágenes tomadas con la VISIR en VLT de ESO. El pequeño círculo rojo en el medio tiene un diámetro aproximadamente cuatro veces y media mayor que la órbita de la Tierra y representa la ubicación de la superficie visible de Betelgeuse. El disco negro corresponde a una parte muy brillante de la imagen que fue enmascarada para permitir que se vea la nebulosa más débil. Crédito: ESO.

 

betelgeuse

Una de las estrellas más brillantes del cielo nocturno es ahora la más débil en un siglo. Los astrónomos no están seguros de lo que significa. La impresión de este artista muestra una gran cantidad de material arrojado al espacio desde Betelgeuse. Crédito: ESO/ L. Calcada.

 

        Hacia finales de enero de 2020, la estrella continúa atenuándose y comienza a hacerse popular la idea de un posible estallido de la estrella. Algunos astrónomos llegaron incluso a calcular el brillo que produciría esta cercana explosión de supernova: Betelgeuse (o la luz de su estallido) sería tan brillante como la Luna Llena..!!!

 

        Nosotros en ALDA alertamos a nuestros amigos y asociados que el inminente estallido de Betelgeuse, aunque deseado, no era factible que ocurriese en años próximos. De hecho, las estimaciones de los astrofísicos dan una fecha de unos 100.000 años.

 

        En enero de 2020 nos llegó una impresionante imagen de Betelgeuse tomada a finales del año pasado. En la misma se logra apreciar que el hemisferio sur de la estrella se encuentra oculto por una densa nube de polvo. A la estrella se le ha superpuesto una densa nube de residuos..!!       

 

Resultado de imagen de betelgeuse

 La estrella supergigante roja Betelgeuse, en la constelación de Orión, ha sufrido una atenuación sin precedentes. Esta impresionante imagen de la superficie de la estrella, tomada con el instrumento SPHERE en el Very Large Telescope de ESO a fines del año pasado, se encuentra entre las primeras observaciones que salieron de una campaña de observación dirigida a comprender por qué la estrella se está volviendo más débil. En comparación con la imagen tomada en enero de 2019, muestra cuánto se ha desvanecido la estrella y cómo ha cambiado su forma aparente. Crédito: ESO / M. Montargès y col.

 

 

        A mediados de febrero, la estrella comenzó a dar muestras de reactivación de su brillo. Los investigadores de la Universidad de Villanova, que han estado dirigiendo el estudio del declive sin precedentes de Betelgeuse, han confirmado en un nuevo Telegrama Astronómico que la tendencia a la disminución de brillos de la estrella se ha revertido. El cambio se predijo realmente, y sugiere que la reciente atenuación fue una excursión inusualmente profunda de la periodicidad natural de 420 días de la estrella.

 

 

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Atenuación de Betelgeuse. Asociación Americana de Observadores de Estrellas Variables (AAVSO).

 

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Inicio de la recuperación de Betelgeuse. AAVSO.

 

 

Según la curva de luz, Betelgeuse tocó fondo durante la semana del 7 al 13 de febrero con una magnitud V ligeramente mayor que +1.6. "En base a estas y otras observaciones, Betelgeuse definitivamente ha dejado de atenuarse y ha comenzado a aclararse lentamente", dice Ed Guinan de la Universidad de Villanova. "Por lo tanto, este episodio de 'desmayo' ha terminado". Nosotros en ALDA, mediciones realizadas por Roger Jiménez y mi persona, logramos medir la atenuación mínima de Betelgeuse en 1m,67.

 

Sin embargo, el monitoreo debe continuar. Imágenes sensacionales capturadas el mes pasado por el Very Large Telescope de ESO en  Chile revelaron que la mitad de Betelgeuse se estaba atenuando más que la otra. Nadie sabe por qué. Lo más probable es que haya sido una nube de residuos. Los estudios a realizar, de ahora en adelante durante la recuperación de la estrella, podrían desentrañar el misterio.

 

 

Referencias.

Audouze, Jean. Israel, Guy. The Cambridge Atlas of Astronomy. Cambridge University. Francia. 1985.

Robert, Rich. Alpha Orionis. Website AAVSO. 30 enero 2020.

Tempesti, Piero, et al. El Universo, enciclopedia Sarpe de la astronomía. Editorial SARPE. Madrid. 1982.

https://www.aavso.org/

https://www.aavso.org/aavso-alert-notice-690

http://www.astronomerstelegram.org/?read=13341  

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http://www.astronomy.com/news/2019/12/betelgueses-bizarre-dimming-has-astronomers-scratching-their-heads

https://phys.org/news/2019-12-betelgeuse-tempestuous-star.html

https://phys.org/news/2020-01-betelgeuse-dim-diminishes-magnitude.html

https://phys.org/news/2020-02-eso-telescope-surface-dim-betelgeuse.html

http://www.rochesterastronomy.org/supernova.html