Alabeo de la Vía Láctea vinculado a colisión galáctica       

 

 

 

Por Russ Bahorsky, Universidad de Virginia.

Traducción y cometarios: Jesús A. Guerrero Ordáz. ALDA.

05 de febrero de 2021.

 

Una deformación en la Vía Láctea vinculada a la colisión galáctica

Una representación gráfica de la Vía Láctea que muestra sus bordes exteriores deformados. Crédito: Xinlun Cheng.

 

 

Cuando la mayoría de nosotros imagina la forma de la Vía Láctea, la galaxia  que contiene nuestro Sol y cientos de miles de millones de otras estrellas, pensamos en una masa central rodeada por un disco plano de estrellas que gira en espiral a su alrededor. Sin embargo, los astrónomos saben que, en lugar de ser simétrica, la estructura del disco está deformada, más como el borde de un sombrero de fieltro, y que los bordes deformados se mueven constantemente alrededor del borde exterior de la galaxia.

 

 

"Si alguna vez ha visto a la audiencia hacer una ola en un estadio, es muy  similar a ese concepto", dijo Xinlun Cheng, un estudiante graduado de astronomía en la Facultad de Artes y Ciencias de la Universidad de Virginia. "Cada miembro de la audiencia se pone de pie y luego se sienta en el momento correcto y en el orden correcto para crear la ola mientras recorre el estadio. Eso es exactamente lo que están haciendo las estrellas de nuestra galaxia. Solo que en este caso, como la ola gira alrededor del disco de la galaxia, el disco de la galaxia también gira alrededor del centro de la galaxia. En términos de la analogía entre los fanáticos de los deportes, es como si el estadio mismo también estuviera girando".

 

 

Lo que causó que ocurriera esa deformación ha sido objeto de debate.  Algunos investigadores sugieren que el fenómeno es el resultado de la inestabilidad de la propia galaxia, mientras que otros afirman que es el remanente de una colisión con otra galaxia en el pasado distante.

 

 

Un artículo reciente publicado en el Astrophysical Journal por Cheng, que estudia los movimientos de las estrellas, y sus colegas, Borja Anguiano, investigador asociado postdoctoral en la UVA, y Steve Majewski, profesor del Departamento de Astronomía de la Facultad, finalmente puede poner fin a ese debate.

 

 

Utilizando datos del observatorio espacial Gaia, un satélite lanzado en 2013  por la Agencia Espacial Europea para medir las posiciones, distancias y movimientos de miles de millones de estrellas e información de APOGEE, un espectrógrafo infrarrojo desarrollado por UVA para examinar la composición química y los movimientos de las estrellas. Los astrónomos ahora tienen las herramientas para observar los movimientos de las estrellas en la Vía Láctea con un grado de precisión sin precedentes.

 

 

"Al combinar información del instrumento APOGEE con información del  satélite Gaia, estamos empezando a comprender cómo se mueven los diferentes componentes de la galaxia", dijo Anguiano, quien está interesado tanto en los movimientos de esos componentes como en los fenómenos que puedan tener.

 

 

"Ahora es posible caracterizar esos movimientos con una precisión sin  precedentes debido a la precisión y robustez estadística del enorme catálogo de estrellas que ha sido probado por el satélite Gaia", explicó Majewski. Mientras tanto, nuestra propia gran base de datos de químicas estelares generada por APOGEE nos brinda la capacidad única de inferir edades estelares. Esto nos permite explorar cómo las estrellas de diferentes edades participan en la disformidad y nos permite concentrarnos en cuándo se creó, lo que nos da una idea de por qué fue creado".

 

 

Usando esos datos, Cheng y sus colegas han desarrollado un modelo que  caracteriza los parámetros de la deformación galáctica, dónde comienza en el disco exterior, qué tan rápido se mueve la deformación y la forma de la deformación. El modelo les ha ayudado a determinar que la deformación, que no afecta a nuestro Sol, pero que ahora pasa por nuestro Sistema Solar a velocidades que le permiten hacer una rotación completa alrededor de la galaxia cada 450 millones de años, no es el resultado de la propia masa interna de la Vía Láctea. En cambio, es la reliquia del tirón gravitacional en el disco de la Vía Láctea por el paso cercano de una galaxia satélite, posiblemente la Galaxia Esferoidal Enana de Sagitario, hace unos 3.000 millones de años.

 

Una deformación en la Vía Láctea vinculada a la colisión galáctica

La galaxia espiral M81, que es similar en tamaño y forma a nuestra propia galaxia, la Vía Láctea. Crédito: NASA.

 

 

"Todavía podemos ver el disco de nuestra galaxia temblando como  resultado", dijo Anguiano.

 

 

Los datos que el equipo recopiló de las nuevas herramientas disponibles  para los astrónomos pueden ser solo el comienzo de una nueva ola de descubrimientos sobre nuestro Universo y cómo llegó a ser.

 

 

"Estamos entrando en una era en astronomía, especialmente en astronomía  galáctica, en la que estamos midiendo el movimiento de las estrellas con un nivel de precisión tal que podemos mapear sus trayectorias orbitales pasadas y comenzar a comprender cómo pueden haber sido afectadas en tiempos anteriores y cómo otras galaxias que se acercan a la nuestra interactuaron con las estrellas a medida que nacían", dijo Anguiano. "Este nivel de precisión ha abierto una nueva puerta para comprender el pasado de nuestra galaxia y cómo se ensambló".

 

 

El artículo, "Explorando la deformación galáctica a través de asimetrías en la cinemática del disco galáctico", de Cheng y sus colegas, fue publicado en la edición de diciembre de Astrophysical Journal.

 

 

 

Fuente:

https://phys.org/news/2021-02-warp-milky-linked-galactic-collision.html